Veterinarians are borrowing big to create palatial pet clinics

Commento

Per iniziare il 2020, Morgan McDaniel ha realizzato il sogno di una vita: ha acquistato il proprio studio veterinario, un salto finanziario che ha richiesto un prestito di 4,5 milioni di dollari.

Poi la pandemia ha colpito, così come il boom dell’adozione di animali domestici in America. I genitori di cani e gatti continuavano a chiedere al McDaniel’s Montgomery Animal Hospital di Pineville, in Louisiana, ulteriori servizi. Potrebbe fornire assistenza a lungo termine per l’ACL lacerato di un cane? Offriva l’imbarco notturno?

McDaniel ha deciso che poteva, puntando su un prestito di $ 750.000 per espandere la sua pratica con più di due dozzine di camerette per cani, una sala esami per procedure speciali e un campo da gioco in erba artificiale. Ha comprato un tapis roulant subacqueo per la cura della riabilitazione e ha fatto installare una macchina per bevande fangose ​​come regalo per i suoi 35 dipendenti.

“Sogno in grande, lo dirò. Sembra estremo in alcuni casi “, ha detto McDaniel.

Storie simili possono essere trovate in tutto il paese mentre il settore della salute degli animali registra una crescita straordinaria. Ora i veterinari stanno abbattendo i muri o scavando il terreno per fare spazio a nuovi clienti che chiedono a gran voce l’imbarco, l’asilo nido e la toelettatura.

Anche i loro bilanci stanno diventando più complicati. Nei primi nove mesi del 2022, i prestiti alle piccole imprese agli uffici veterinari sono aumentati del 23% presso PNC Bank, ha detto un portavoce. Alla Huntington National Bank, le richieste di credito veterinario sono quadruplicate negli ultimi quattro anni.

Ciò è alimentato da un’ondata di adozioni di animali domestici, affermano gli esperti. Più di 23 milioni di famiglie statunitensi – quasi 1 su 5 – hanno accolto un animale domestico durante la pandemia di coronavirus, secondo l’American Society for the Prevention of Cruelty to Animals. La quota di famiglie con almeno un cane è passata dal 38% nel 2016 al 45% nel 2020, prima di stabilizzarsi lo scorso anno. La proprietà dei gatti è passata dal 25% nel 2016 al 29% nel 2022.

Per Brian Greenfield e i suoi partner della Animal Clinic Northview, il boom della pandemia di animali domestici li ha spinti ad accelerare i tempi di espansione. La clinica fuori Cleveland ha aggiunto 12.000 piedi quadrati di spazio all’avanguardia, tra cui 10 sale d’esame, due sale operatorie, un’unità di terapia intensiva ristrutturata, una piscina di riabilitazione e un tapis roulant subacqueo. Il progetto è costato 4 milioni di dollari, il 75% dei quali sotto forma di prestito da PNC.

Becka Byrd a San Antonio ha acquistato un appezzamento di terreno per avviare un secondo studio veterinario nel 2018 e l’ha aperto nel 2021, completo di “ritiro per animali domestici e spa”. Le suite di imbarco dispongono di TV a schermo piatto che mostrano caminetti accesi o giocano a cartoni animati.

Il servizio di pensione per cani di lusso di McDaniel consente ai proprietari di interagire con i propri animali domestici tramite videochiamate quotidiane. Il personale della clinica, composto da tecnici e assistenti veterinari, mette a letto i cuccioli ogni notte e offre loro dei dolcetti notturni.

Tommy Monaco nel nord del New Jersey ha avviato il proprio studio di chirurgia specialistica. Sua moglie, Francesca, ha lasciato il suo lavoro come consulente di gestione presso la società di ed-tech Blackboard per gestire le finanze dell’azienda. Jonathan Trail, nel sud del New Jersey, ha aggiunto 2.500 piedi quadrati di spazio al suo studio veterinario generale “mamma e pop” con un prestito di $ 700.000 da TD Bank.

“La porta è rimasta aperta per i veterinari per l’intera pandemia”, ha affermato Brandy Keck, responsabile del prestito veterinario presso la Live Oak Bank. “È diventato molto rapidamente incredibilmente evidente che l’industria veterinaria sarebbe stata uno dei vincitori”.

Il veterinario dal ‘punto di vista dell’animale domestico’

Le spese per animali domestici, anche per l’assistenza sanitaria, sono in gran parte considerate discrezionali. I ricercatori tengono spesso traccia delle spese dei consumatori in alimenti per animali domestici, giocattoli, formazione e persino interventi chirurgici per valutare la fiducia dei consumatori.

Ma negli anni che hanno preceduto la pandemia, i sottoscrittori di prestiti hanno iniziato a percepire che la classificazione era sempre più inaffidabile. Le persone non vedono più i loro animali domestici come proprietà, ha affermato Ed Nunes, un senior manager di TD Bank che sovrintende ai prestiti veterinari. Li vedono come una famiglia.

C’è anche una nuova ricerca che suggerisce che gli animali domestici fossero una panacea per molti dei fattori di stress associati all’isolamento, alla solitudine e alle cattive abitudini di salute durante la pandemia.

I ricercatori dell’Università di Montreal hanno scoperto che la proprietà del cane ha avuto significativi impatti positivi sulla salute durante la pandemia. Possedere almeno un cane ha incoraggiato le persone immunocompromesse a fare più esercizio fisico e dormire meglio, hanno scoperto i ricercatori, mentre i proprietari di non cani trascorrevano più tempo sedentario e perdevano il sonno.

Dinamiche simili hanno anche contribuito a isolare l’industria veterinaria durante la Grande Recessione; le entrate del settore veterinario per lo più si sono solo appiattite piuttosto che accumulate, ha detto Nunes.

La pandemia ha accelerato altre due dinamiche: non solo le persone hanno adottato più animali domestici, ma sono rimaste bloccate a casa insieme. Quando gli umani sono più attenti ai loro compagni animali, spendono più soldi per loro, dicono i veterinari.

Chi spende più tempo (e denaro) per gli animali domestici?

Ciò significava più visite – i pronto soccorso a volte riportavano ore di attesa per vedere i pazienti, e alcuni uffici veterinari hanno affermato di aver smesso di accettare nuovi clienti per appuntamenti di cure preventive – e più spese per servizi non medici.

In altre parole, ha detto Byrd a San Antonio, abbiamo viziato i nostri animali domestici. E poiché gli animali domestici non pagano per le proprie cure, i veterinari si rivolgono alle loro attività per attirare clienti umani. Quindi le strutture di accoglienza iniziano a sembrare hotel resort e gli asili nido iniziano a sembrare asili invece che canili.

“L’antropomorfismo è tutto”, ha detto Byrd. “Penso che sia vero anche per me stesso.”

I veterinari sono pronti a sottolineare il caso medico per alcuni di questi servizi. Il corpus di conoscenze e i progressi scientifici nella medicina animale sono stati rapidi, ha affermato Greenfield in Ohio, e le cliniche veterinarie devono investire costantemente per riattrezzare le loro strutture.

Sempre più pratiche stanno anche adottando un nuovo approccio non solo alle cure mediche ma anche ad altri servizi per animali domestici, noti come “Fear Free”. Ciò include i protocolli di base per la somministrazione del vaccino (utilizzando il cibo per creare fiducia e per un rinforzo positivo) e il taglio delle unghie (sempre cibo, ma a volte anche un leggero sedativo per animali domestici ansiosi), sebbene ogni passaggio preveda la consultazione tra medici e proprietari di animali domestici.

Esistono standard anche per l’affittacamere e l’asilo nido. I singoli recinti per cani, ad esempio, possono avere una certa privacy, come una tenda o coperte dove un cane può scavare, secondo i protocolli Fear Free. I gatti sono ben serviti posizionando diffusori con feromoni calmanti intorno a una struttura o suonando una certa musica. Si scopre che a cani e gatti piacciono melodie molto diverse.

“Ora stiamo guardando, come sono le nostre strutture dal punto di vista di un animale domestico?” ha affermato Carmen Rustenbeck, CEO dell’International Boarding and Pet Services Association. Che cosa sembra? Come suona? Di cosa odora? Come ci si sente sulle loro zampe?

L’approccio Fear Free è diventato così popolare che Nunes della TD Bank lo studia in modo da poter valutare meglio i piani aziendali dei richiedenti un prestito.

“Parte dell’essere un prestatore specializzato è essere un consulente fidato per il medico”, ha detto. “So un sacco di cose sulla gestione dello studio.”

E dal punto di vista medico, i genitori di animali domestici sono sempre più disposti a investire più denaro in trattamenti per prolungare la vita dei loro animali, ha affermato Greenfield.

Questa è una grande cosa per gli animali domestici – “Più longevità, qualità della vita più sana, più felice, senza dolore”, ha detto Greenfield – ma aumenta la pressione economica in un’industria veterinaria che sta già affrontando una carenza di medici e tecnici. Sta scatenando una corsa agli armamenti tra i praticanti per avere la migliore struttura, le attrezzature più avanzate o le migliori comodità. E questo si estende oltre le cure mediche e negli asili nido e nei convitti.

Non è economico per i veterinari fare tutti questi investimenti. La loro attività è ad alta intensità di capitale: una nuova attrezzatura è costosa e anche il costo del lavoro è elevato. Alcuni proprietari di pratiche contraggono prestiti per avere una linea di capitale funzionante per pagare il personale, dicono i funzionari della banca.

In molti casi, i grandi prestiti agli studenti si aggiungono all’onere. Quattro anni di scuola veterinaria costano in media più di $ 200.000, secondo il tasso bancario del sito di finanza personale, costringendo molti studenti a contrarre debiti. E quando si laureano, possono aspettarsi una paga media di $ 100.370 all’anno, secondo i dati federali del 2021.

Anche così, il Bureau of Labor Statistics prevede una forte domanda di professionisti, con lavori veterinari in aumento del 19% nel prossimo decennio, rispetto al 3% per i medici umani e al 5% per il resto della forza lavoro statunitense.

Tuttavia, questi costi in genere ne valgono ancora la pena, data la resilienza del settore. Sappiamo che anche quando i tempi si fanno difficili, [a pet owner] si prenderà cura del suo cane”, ha detto David Burch, direttore delle banche specializzate a Huntington. “E se succede qualcosa di brutto, forse ha scelto di non fare un viaggio a Disney World per prendersi cura del suo cane.”

Gli inadempimenti sui prestiti veterinari sono così rari che Huntington non li misura, ha detto Burch. E così tanti veterinari sono interessati a diventare proprietari di pratiche che i medici sono spesso disposti ad acquisire pratiche in difficoltà e ad assumersi le loro responsabilità finanziarie. Un ritornello costante nel settore è che il modo più rapido per anticipare il debito degli studenti è acquistare una pratica.

Le cliniche veterinarie, dicono i proprietari, devono solo tenere il passo con le aspettative dei consumatori.

Durante l’espansione della pratica di Byrd, ha costruito una stanza separata per l’agopuntura degli animali domestici – buona per il trattamento dell’artrite e persino per la nausea e l’infiammazione gastrointestinale, ha detto – e per le consultazioni sull’eutanasia e un’intera ala per l’imbarco degli animali domestici.

Gli ospedali per animali più grandi e aziendali possono sembrare una catena di montaggio per gli interventi chirurgici, ha affermato Tommy Monaco, che ha avviato il proprio studio nel nord del New Jersey a novembre. Ha pensato che uno studio chirurgico più piccolo sarebbe stata un’alternativa di successo e ne ha progettato uno per massimizzare il comfort del paziente animale e del genitore domestico.

Nella sua clinica, Greenfield ei suoi soci proprietari volevano la capacità di trattare più animali e non volevano dover inviare i clienti ad altre strutture per cure di riabilitazione o prescrizioni. Hanno più che raddoppiato le dimensioni della farmacia dell’ospedale e hanno aggiunto una palestra ben illuminata per gli animali che si stanno riprendendo da un intervento chirurgico o con problemi articolari e muscolari cronici.

Dall’altra parte di un piccolo tramezzo c’è una piscina di riabilitazione dove i veterinari possono tuffarsi nell’acqua a 97 gradi e sguazzare con cuccioli in via di guarigione o cani che hanno solo bisogno di un esercizio a basso impatto. Su una scala sul retro, l’ospedale ha due appartamenti per i medici che hanno bisogno di un pisolino tra i turni e un’ampia area conferenze per le sessioni di formazione.

Quando Greenfield recluta nuovi veterinari – lo studio assume quasi costantemente, ha detto – mostra loro la clinica e osserva i loro occhi illuminarsi mentre passano davanti a una sala operatoria di osservazione, un’unità di terapia intensiva sovradimensionata e una finestra drive-through, nel caso in cui il l’ospedale deve tornare di nuovo alle cure a distanza sociale.

“Francamente”, ha detto, “nel momento in cui l’abbiamo costruito, abbiamo pensato che fosse un po’ troppo grande”.

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