Food as medicine? It’s not as simple as it sounds.

Kommentar

Seit ich als Arzt frisch aus der Assistenzzeit kam, habe ich meinen Patienten Lebensmittel verschrieben, um chronischen Gesundheitsproblemen wie Diabetes und Herzkrankheiten vorzubeugen und sie zu behandeln. Aber die Krankenkassen haben die Kosten für eine gesunde Mahlzeit nie übernommen, was bedeutet, dass sich einige Patienten die gesunde Ernährung, die ich ihnen gegeben habe, nicht leisten können.

Das hat sich kürzlich in Kalifornien und einer Handvoll anderer Bundesstaaten geändert, wo Medicaid jetzt einige Lebensmittel abdeckt, die auf Patienten mit ernährungsbedingten Erkrankungen abzielen. Infolgedessen verschreibe ich jetzt einigen Patienten „Medical Supportive Food“ oder MSF – eine wöchentliche Tüte Lebensmittel oder bis zu drei tägliche Mahlzeiten –, die von der Versicherung bezahlt werden, als wäre es ein Medikament.

Dieser Trend, „Lebensmittel als Medizin“ zu akzeptieren, wird durch Forschungsergebnisse unterstützt, die zeigen, dass Lebensmittelverschreibungen durch medizinisches Fachpersonal die Gesundheitskosten senken und das Wohlbefinden verbessern können, insbesondere für diejenigen, die nicht über die Ressourcen verfügen, um auf gesunde Lebensmittel zuzugreifen.

In einer kürzlich durchgeführten Studie schätzten Forscher, dass das Angebot einer landesweiten „medizinisch maßgeschneiderten Mahlzeit“ für Personen mit Erkrankungen wie Herzerkrankungen, Krebs und Diabetes 185,1 Milliarden US-Dollar an medizinischen Kosten einsparen und über einen Zeitraum von 10 Jahren mehr als 18 Millionen Krankenhauseinweisungen vermeiden könnte.

Für diejenigen, die Nahrung als integralen Bestandteil der Heilung sehen, ist dies ein monumentaler Schritt nach vorne. Aber das Verschreiben von Lebensmitteln ist nicht so einfach, wie es sich anhört.

Essen ist komplexer als jede Pille. Dies macht es für Ärzte und Patienten schwierig zu wissen, welche medizinisch zugeschnittenen Lebensmittel die beste Medizin sind und welche Lieferanten diese essbaren Therapien am besten liefern können.

Erstens besteht eine echte Herausforderung darin, herauszufinden, welche Lieferanten die nahrhaftesten Lebensmittel liefern. Ein pharmazeutisches Medikament, ob es sich um ein Generikum oder einen Markennamen handelt, hat eine nahezu identische Zusammensetzung, unabhängig davon, wer es herstellt. Der Nährstoffgehalt von Lebensmitteln variiert jedoch je nach Saatgut, Jahreszeit, Anbau- und Verarbeitungsmethode und wie lange sie vor dem Verzehr gelagert wurden, erheblich. Kombinieren Sie Lebensmittel zu einer Mahlzeit und die Nährstoffvariabilität wird noch größer.

Der Mangel an Standardisierung machte es beispielsweise Dennis Hsieh, einem Arzt und Chief Medical Officer des Contra Costa Health Plan mit Sitz in Kalifornien, schwer, unter den Lebensmittelverkäufern auszuwählen, die boten, um die Lebensmittelrezepte für die Teilnehmer seines Plans auszufüllen.

Hsieh verfügt über umfangreiche Erfahrung im Vertragsabschluss mit medizinischen Versorgungsunternehmen für Medikamente und andere Gesundheitsprodukte, aber dies ist sein erster Ausflug in den Lebensmittelsektor. Er sagte, er habe vom kalifornischen Gesundheitsministerium wenig Anleitung dazu erhalten, was er kaufen sollte. Sein Richtlinienleitfaden schlägt lediglich vor, dass er „angemessene Ernährungstherapien auf der Grundlage evidenzbasierter Ernährungspraxisrichtlinien“ anbietet.

“Am Ende des Tages meine grundlegenden Kriterien [for vendors] ist, dass sie den Patienten das Essen bringen und ihnen kein McDonald’s geben und uns dafür in Rechnung stellen”, sagte er.

Letztendlich schloss Hsieh sechs Anbieter ab. Er sagte, er hoffe, dass diese Anbieter Mahlzeiten und Lebensmittel anbieten, die die Kosteneinsparungen und gesundheitlichen Vorteile der „Lebensmittel sind Medizin“-Studien reproduzieren, aber er habe nicht „die Erfahrung“, um zu beurteilen, welche Anbieter dies erreichen würden.

Michelle Kuppich, eine eingetragene Ernährungsberaterin und Direktorin der California Food Is Medicine Coalition, ist ebenfalls besorgt über die Qualität einiger Lebensmittel, die auf diesen wachsenden medizinischen Markt gelangen.

„Es kommen viele neue Unternehmen in diesen Bereich, weil es um Geld geht und die Leute die Gesundheitsdollars wollen“, sagte Kuppich. Sie sagte, sie vermute, dass einige von ihnen „mit dem Verkauf von Fertiggerichten zur Gewichtsreduktion begonnen und dann umbenannt haben“.

Kuppich fand es schwierig, Informationen über den Nährwert einiger der verkauften Lebensmittel zu erhalten. „Es mangelt an Transparenz bei den Inhaltsstoffen“, sagte sie.

Einige der Verkäufer bieten Lebensmittel an, die genauso ultra-verarbeitet sind wie Fast-Food-Gerichte, die Hsieh zu vermeiden hofft. Hochverarbeitete Lebensmittel wurden mit chronischen Krankheiten und einem höheren Risiko für einen frühen Tod in Verbindung gebracht.

Was sind ultra-verarbeitete Lebensmittel? Was soll ich stattdessen essen?

Beispielsweise bietet GA Foods, ein in Florida ansässiger Anbieter von medizinisch unterstützenden Lebensmitteln, über 50 „ernährungsphysiologisch ausgewogene“ Mahlzeiten an, die Zusatzstoffe enthalten, darunter Maissirup und andere Süßstoffe, Lebensmittelfarbstoffe, Geschmackszusätze, hydrolysiertes Protein und Konservierungsstoffe. “Wir befolgen die Richtlinien der führenden Organisationen für jeden Krankheitszustand und aktualisieren die Richtlinien, sobald sie veröffentlicht werden”, sagte Mary O’Hara, Senior Marketing Manager bei GA Foods. „Unser Portfolio an medizinisch maßgeschneiderten Mahlzeiten wird kontinuierlich weiterentwickelt, um die Bedürfnisse der Patienten und neue Innovationen rund um Gesundheit und Wellness zu erfüllen.“

Und Tracy Smith, Vizepräsidentin für Marketing bei Mom’s Meals, einem in Iowa ansässigen Unternehmen, das landesweit über eine Million Mahlzeiten pro Woche serviert, sagte, dass einige ihrer Mahlzeiten eine Mikronährstoffmischung aus Magnesium, Zink, Eisen, Kalzium und den Vitaminen C, B1 enthalten und B6, um „sicherzustellen, dass die Mahlzeit ein Drittel der diätetischen Referenzaufnahme einer Person vollständig abdeckt. Wir tun dies, anstatt zusätzliche Portionen Lebensmittel hinzuzufügen, die diese Mahlzeit dann beispielsweise über die empfohlenen Kalorien, Natrium oder Kohlenhydrate pro Portion hinausführen würden.“

Die Anreicherung von Lebensmitteln mit Vitaminen und Mineralstoffen kann Anämie und anderen Krankheiten vorbeugen, die mit einem Mangel an bestimmten Nährstoffen zusammenhängen, kann jedoch nicht die vollständigere Ernährung reproduzieren, die in einer Vollwertkost angeboten wird. Eine Karotte zum Beispiel enthält alle Nährstoffe einer Mom’s Meals-Mischung sowie Dutzende zusätzlicher krankheitsbekämpfender Verbindungen, die zusammenwirken, um unsere Gesundheit zu beeinflussen.

Cathryn Couch, Gründerin und Geschäftsführerin von Ceres Community Project, einem gemeinnützigen MSF-Lieferanten mit Sitz in Sonoma County, Kalifornien, sagte: „Wir verwenden hochwertige, nährstoffreiche Lebensmittel und müssen nichts hinzufügen, um den Nährstoff zu decken Anforderungen an unsere Kunden.“ Couch sagte, dass die regionale Beschaffung von Lebensmitteln und die Begrenzung der Lager- und Transitzeit dazu beitragen, eine höhere Ernährungsqualität sicherzustellen. (Es kann auch dazu beitragen, die lokale Wirtschaft zu unterstützen und den ökologischen Fußabdruck zu verringern.)

Gesundheitsdienstleister stehen auch vor der Herausforderung, herauszufinden, welche Anbieter Lebensmittel anbieten, die die Geschmacksknospen – und die Seele – ansprechen.

„Keine dieser Lebensmittelinterventionen funktioniert, wenn die Menschen das Essen nicht essen wollen“, sagte Seth Berkowitz, ein Forscher, der einige Pilotstudien zu Lebensmitteln in der Medizin leitete und jetzt außerordentlicher Professor für Allgemeinmedizin und klinische Epidemiologie an der Universität von ist Medizinische Fakultät von North Carolina. Er beschrieb Essen als gastronomisches Vergnügen, kulturelle Verbindung und Familienerinnerungen.

Berkowitz sagte, nationale Anbieter bieten „einen Größenvorteil“, der die Kosten niedrig hält, aber die Pilotstudien, an denen er in Boston beteiligt war und die positive Ergebnisse zeigten, hatten ihr Essen von einer gemeinnützigen Gruppe erhalten, die sagt, dass sie „selbstgemachte“ Mahlzeiten serviert und kauft von heimischen Bauern.

„Missionsorientierte Organisationen können Vorteile bieten“, sagte Berkowitz. „Es bleibt abzuwarten, ob die geheime Sauce, die diese kleinen Bemühungen zum Laufen gebracht hat, skaliert werden kann.“

Ernährungs- und Lebensstilcoaching

Neben der Bereitstellung von Lebensmitteln wird von MSF-Anbietern in Kalifornien erwartet, dass sie ihren Kunden Ernährungs- und Lifestyle-Coaching anbieten, da Untersuchungen zeigen, dass die Verbindung von Ernährungshilfe und Bildung eher gesunde Essgewohnheiten fördert.

Wie beim Essen variieren diese Dienstleistungen. Einige Anbieter bieten Teilnehmern Zugang zu einer kurzen Ernährungsberatung oder einer App für gesunde Ernährung, während andere Koch- und Einkaufskurse in Echtzeit anbieten.

“Das Wichtigste, was ich von unseren Kunden höre, ist: ‘Ich habe gelernt, wie man ein Messer benutzt'”, sagte Sarah Nelson, Geschäftsführerin von 18 Reasons, einem Anbieter von Ärzte ohne Grenzen in der San Francisco Bay Area. Sie hat festgestellt, dass ihre Kunden eher neues Gemüse ausprobieren, wenn sie ein Rezept erhalten und die Zubereitung in einer Gruppe üben.

„Ernährungsaufklärung und -beratung ist genauso wichtig wie das Essen, damit die Menschen gesunde Mahlzeiten zubereiten können, sobald ihre Verschreibung abgelaufen ist“, sagte Kuppich.

So funktioniert es in einer Arztpraxis

Kürzlich habe ich ein Lebensmittelrezept für eine 50-jährige Frau mit schlecht eingestelltem Typ-2-Diabetes ausgestellt. Sie war Mitglied bei MediCal, dem kalifornischen Krankenversicherungsprogramm für Kinder und Erwachsene mit begrenztem Einkommen und begrenzten Ressourcen.

Ich versuchte mein Bestes, sie zu dem Anbieter zu führen, der das leckerste, nährstoffreichste und kulturell relevanteste Essen liefern würde. Aber selbst mit meinem Ernährungs-Know-how fand ich es schwierig herauszufinden, welches das sein könnte.

Sie entschied sich schließlich für eine gemeinnützige Gruppe, die den Großteil ihrer Lebensmittel aus der Region bezieht und Mahlzeiten an ihre Haustür liefert. Zwei Monate nach ihrer Verschreibung verbesserte sich ihr Blutzucker und ich rief sie an, um ihr die gute Nachricht zu überbringen. Ich fragte sie, was sie von den Mahlzeiten hielt. „Sie sind so nett, es ist wirklich schön, sie zu sehen“, sagte sie.

Es dauerte einen Moment, bis mir klar wurde, dass sie sich auf den Lieferanten bezog, nicht auf das Essen.

Ihr Kommentar ließ mich fragen, was die positive Veränderung des Blutzuckers bewirkt hatte. War es das Essen? Die soziale Bindung? Beide?

Unabhängig davon war es eine belebende Erinnerung daran, dass Essen keine Pille ist, sondern eine viel kompliziertere Medizin.

In jedem Alter kann eine gesunde Ernährung Ihr Leben verlängern

Daphne Miller ist Hausärztin und klinische Professorin an der University of California in San Francisco und Forschungswissenschaftlerin an der University of California Berkeley School of Public Health. Sie ist auch Gründerin der Health From the Soil Up Initiative.

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