Looking back at the UC graduate worker strike (opinion)

Le prevedibili routine di insegnamento, scrittura e contributo alla vita del campus che ho sviluppato negli ultimi due decenni sono state sconvolte lo scorso autunno dal più grande sciopero nell’istruzione superiore degli Stati Uniti. Prepararsi per l’inizio del trimestre invernale in tutto il sistema dell’Università della California sembra diverso nel 2023, sia perché l’autunno è svanito senza le solite chiusure, sia perché il mio senso delle relazioni che ho coltivato con gli studenti in anni di intenzionalità praticata è logorato.

Non sono il tipo di storico che desidera ardentemente i bei vecchi tempi (che, francamente, non erano quasi mai buoni, nemmeno per l’élite), o il professionista esperto che trova conforto nella familiarità della situazione quo. Studio il cambiamento e i responsabili del cambiamento. Ammiro la cultura del disgregatore che fa parte del settore tecnologico di oggi. Sono sceso in piazza per agitarmi per il cambiamento negli Stati Uniti e in Sud Africa. Tuttavia mi sento nostalgico per l’ideale civico dell’Università della California con cui sono cresciuto: un contratto sociale in cui i contribuenti, il governo e gli studenti hanno dato la priorità alle università poliedriche come bene pubblico e in cui l’amministrazione ha dato la priorità agli studenti e alla ricerca universitaria piuttosto che centri studenteschi e campagne di raccolta fondi.

La nostalgia però non ci aiuta a vivere nel presente. Come storico del mondo, ho imparato alcune cose studiando il passato su scala globale che mi aiutano a pensare alle conseguenze dello sciopero dell’UC.

  • Il cambiamento è difficile.
  • Il cambiamento sistemico comporta costi sostenuti in modo diseguale nella società.
  • Le élite e le persone al potere non rinunciano volentieri ai privilegi.
  • È difficile apprezzare l’entità del cambiamento mentre lo stai vivendo.

Il fatto dello sciopero mette in luce le crepe nell’attuale struttura dell’istruzione superiore. La fermezza dei lavoratori studenti laureati, l’intransigenza dell’università e le frustrazioni degli studenti universitari per aver perso l’istruzione e i servizi pagati per rivelare la gravità delle crepe. Il significativo miglioramento degli stipendi e dei benefici per gli assistenti didattici, i ricercatori laureati e i borsisti post-dottorato sono cambiamenti fondamentali, che segnano un’importante vittoria per il lavoro organizzato. Ma il contratto è stato ratificato con voto disgiunto, con solo il 62% circa degli assistenti didattici e il 68% dei ricercatori laureati che sostengono l’accordo, rispetto a un voto del 98% all’inizio dell’autunno a favore dello sciopero. Il nuovo accordo è ben al di sotto degli obiettivi del sindacato, lasciando molti studenti laureati a chiedersi se il lavoro ei sacrifici di uno sciopero siano valsi la pena. L’accordo raggiunto il venerdì prima della vigilia di Natale non affronta i problemi fondamentali dell’università neoliberista.

Inoltre, i guadagni verranno introdotti gradualmente nell’arco di diversi anni. I negoziatori esperti sanno che ottenere concessioni per la manodopera spesso riguarda il lungo periodo. I nuovi contratti richiedono tempo per essere implementati. Questo è un freddo conforto per gli studenti che devono ancora pagare le bollette del riscaldamento, anche nel clima mite della California costiera, dove si trova la maggior parte dei campus della UC. Il contratto è una pietra miliare, ma i festeggiamenti sono in sordina.

Anche se celebro i guadagni dei lavoratori laureati, continuo a lamentarmi del goffo zoppicare fino alla fine del trimestre autunnale. L’ultimo giorno del trimestre di insegnamento di solito sembra un risultato felice. Condivido con i miei studenti un senso di orgoglio: abbiamo lavorato sodo insieme e realizzato qualcosa di grande. Condividiamo anche il sollievo: abbiamo lavorato sodo e una meritata pausa è all’orizzonte. Queste cose sono rimaste vere nel dicembre 2022, ma quell’ultimo venerdì non ci siamo riuniti in un’aula per riflettere, porre nuove domande e fare un brainstorming collettivo sui documenti finali. Le valutazioni di fine corso riflettono quell’assenza in modi che non avevo previsto. Gli studenti universitari possono lamentarsi del loro carico di lavoro, ma la maggior parte di loro vuole davvero imparare qualcosa. Molti di coloro che hanno espresso simpatia per la causa degli studenti laureati hanno anche espresso chiaramente il proprio senso di perdita. Le variazioni di “Non è giusto” hanno infarcito le valutazioni del mio lungo corso di conferenze. Hanno ragione.

Non ho visto di persona i miei studenti universitari nelle ultime tre settimane del trimestre. Non c’è stata una riunione finale del corpo docente (io e tre assistenti didattici laureati) per stabilire i voti sulla tesina finale. Durante lo sciopero ho onorato il picchetto, trattenendo il mio lavoro in solidarietà con la loro azione collettiva.

L’università afferma di apprezzare il lavoro di coloro che svolgono gran parte dell’insegnamento in prima linea e delle attività quotidiane nei nostri laboratori di ricerca. La facoltà dice che riconosciamo i nostri studenti laureati come colleghi all’inizio della carriera. Ma la struttura dell’università e il sostegno finanziario ai laureati dicono qualcos’altro.

Sì, sono ancora studenti impegnati nei corsi e nella ricerca supervisionata mentre ottengono diplomi avanzati. Sono anche adulti qualificati e di talento che si mantengono finanziariamente. Dovrebbero essere in grado di pagare l’affitto per un posto sicuro in cui vivere e nutrirsi senza assistenza pubblica.

Lavorare per una laurea è una scelta professionale, simile all’ottenimento di un lavoro come tirocinante manageriale presso una grande azienda, ma senza il vantaggio di un alto stipendio lungo la strada. Pochi membri della facoltà sono andati alla scuola di specializzazione anticipando che saremmo diventati ricchi, ma la maggior parte di noi si aspetta di poter pagare le bollette e mantenere un tetto sopra la testa, cosa che era più facile, anche con borse di studio per studenti laureati, nell’economia del 20 o 30 anni fa.

Gli studenti laureati di oggi vivono nell’economia di oggi. Abbiamo bisogno di un sistema diverso dal mosaico di stipendi anno per anno, concerti di ricerca a breve termine, lavori estivi scadenti e lavoro temporaneo che ha tenuto a galla me e la mia coorte negli anni ’90. Certo, siamo sopravvissuti (la maggior parte di noi, comunque), ma ciò non significa che non possiamo fare di meglio per l’attuale generazione, quella che deve affrontare oneri finanziari, emotivi e di salute più estremi. Il nuovo accordo aumenta gli stipendi – e questo è il benvenuto – ma non cambia la dipendenza dell’università dai lavoratori sottopagati per portare a termine il proprio lavoro.

Ero tra gli studenti laureati della UC che hanno scioperato a metà degli anni ’90 per il diritto al sindacato. Il nostro obiettivo allora era quello di creare equità sul posto di lavoro, qualcosa verso cui ci siamo mossi sin dal primo contratto di AT nel 2000. Questa coorte di studenti lavoratori chiedeva di più. È doveroso che l’università ascolti. La posta in gioco non è solo l’aumento dei salari. Lo sciopero è finito, ma permangono incertezze e profonde disuguaglianze.

Dovremmo tutti tornare al campus nel nuovo anno e prestare attenzione alle emozioni crude che tutti stanno vivendo. Molti degli studenti laureati che tornano dallo sciopero sono profondamente delusi dal contratto. Il voto per parti separate ha anche diviso i rapporti umani e le solidarietà politiche. Gli studenti universitari si chiedono se la facoltà e gli assistenti didattici si preoccupino dell’impatto su di loro, rendendo i rapporti di potere irregolari ancora più spinosi. I docenti che si sono affidati al lavoro degli assistenti didattici per aiutare a preparare gli studenti agli esami finali e fare la valutazione stanno ancora lottando con il lavoro degli studenti senza voto, lavoro con cui gli assistenti tecnici non possono fare a meno ora che il trimestre autunnale è finito e i loro incarichi sono scaduti. Nel frattempo, l’ufficio del registro attende i voti finali (così come gli studenti universitari che ancora si chiedono dove si inseriscono in questa complicata equazione). Quegli stessi membri della facoltà sono anche immersi nella preparazione pre-trimestrale per un nuovo ciclo di lezioni.

Se vogliamo continuare ad attrarre un gruppo di studiosi ambiziosi, talentuosi e diversificati disposti a rinviare stipendi a tempo pieno e anni di risparmi per la propria pensione, allora dobbiamo ricordare che la scuola di specializzazione è una scelta professionale, non una chiamata professionale che comporta facendo voto di povertà. Faremmo anche bene a tenere a mente che il processo di educazione, specialmente nella sua forma più rigorosa, è meglio affrontato con uno spirito di coltivazione piuttosto che di estrazione.

Sono profondamente rattristato dalla consapevolezza che non rivedrò più la maggior parte dei 180 studenti universitari che hanno camminato con me in un percorso attraverso la storia del mondo antico lo scorso autunno. Spero che nelle nostre sette settimane abortite insieme abbiano acquisito capacità analitiche e storia sufficiente per prendere le proprie decisioni sui costi di questo sciopero e sui benefici per la società di un solido sistema di istruzione superiore. Se l’università apprezza veramente la sua missione, i suoi leader inizieranno a considerare come potrebbe essere un cambiamento strutturale sostenibile, dal momento che le toppe incentrate sui salari su un sistema rotto metteranno a dura prova le risorse senza affrontare il problema di fondo: che il lavoro dell’istruzione superiore è premesso sul sottopagamento dei suoi dipendenti più vulnerabili.

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