Biotech industry leaders share cautious optimism for 2023 amid downturn and layoffs – GeekWire

Nei laboratori di Absci. (Foto Absci)

Sujal Patel è già stato qui.

Ha resistito alla recessione del 2009 come CEO di Isilon Systems, uscendo dall’altra parte per vendere la sua azienda l’anno successivo per $ 2,25 miliardi.

Ora è l’amministratore delegato della Nautilus Biotechnology e non corre grandi rischi nell’attuale recessione economica.

Il CEO di Nautilus, Sujal Patel. (Foto Nautilo)

“In qualità di società in fase di sviluppo, stiamo facendo tutto il possibile per trovare il giusto equilibrio tra l’accelerazione dello sviluppo della nostra piattaforma e il tentativo di estendere la nostra pista di cassa”, ha affermato Patel. “Conosco il grado di ispezione e disciplina necessari per raggiungere quell’equilibrio.”

Mentre i tempi del boom della pandemia svaniscono per l’industria delle scienze della vita, Patel non è l’unico CEO nell’area di Seattle a rivalutare come gestire un’impresa.

“Ogni azienda deve adeguare la propria strategia indipendentemente dalla fase”, ha affermato William Canestaro, amministratore delegato della Washington Research Foundation.

Nello stato di Washington, la risposta alla recessione più ampia è mista, secondo interviste con amministratori delegati e altri leader del settore. Ecco alcuni punti chiave:

  • Mentre le valutazioni scendono e i finanziamenti si restringono, i licenziamenti sono sempre più comuni e le aziende stanno rallentando le assunzioni.
  • Ma stanno ancora emergendo nuove startup, il talento “giusto” è ancora difficile da trovare e lo spazio del laboratorio è più accessibile.
  • I giganti biofarmaceutici di Seattle Bristol Myers Squibb e Seagen sono più protetti dalla crisi. E non tutte le startup ne sono interessate.
  • Alcune startup sono anche protette da diverse fonti di finanziamento come le sovvenzioni.
  • Ci sono motivi di ottimismo a lungo termine nell’area di Seattle, compresa la recente crescita del settore nella regione e la forza delle sue istituzioni. “C’è ancora un senso di ottimismo nella comunità delle scienze della vita qui a Washington mentre ci dirigiamo verso il 2023”, ha affermato Kate Nelson, vicepresidente delle scienze della vita per le banche commerciali presso JP Morgan a Seattle.

I tempi del boom sono finiti: L’anno scorso ha visto un record di 147 investimenti in capitale di rischio e attività di IPO nel biotech, che è diventato pubblico nel 2021, e le valutazioni sono aumentate vertiginosamente. Quest’anno, solo 25 società sono diventate pubbliche e l’indice dei fondi biotecnologici XBI è sceso di oltre il 50% rispetto al suo picco nel febbraio 2021.

Nello stato di Washington, le aziende biofarmaceutiche hanno raccolto 1,37 miliardi di dollari in 48 accordi l’anno scorso, ma solo 378,1 milioni di dollari in 20 accordi entro il 30 settembre di quest’anno, secondo PitchBook.

“L’asticella è molto più alta di quanto non sia mai stata per le aziende biotecnologiche uscire”, ha detto Canestaro. Le valutazioni più basse e i prezzi di acquisizione stanno avendo “un effetto di raffreddamento in tutte le fasi di investimento”, ha affermato.

“Abbiamo evoluto la nostra gestione del business dalla mentalità ‘muoviti velocemente ad ogni costo’ del recente passato a un focus sull’assicurarci che ogni dollaro venga speso nel modo più efficiente possibile.”

Sebbene il finanziamento iniziale sia ancora accessibile, Canstaro sta assistendo a un minor numero di round di serie B e C.

Le aziende in fase successiva si concentrano sulle partnership invece che sulle IPO. Le aziende precedenti stanno prendendo in considerazione un minor numero di programmi di sviluppo e hanno una rampa di assunzione più lenta. Tutti stanno preventivando il 50% in più per aumentare i propri turni “, ha affermato Canestro.

Circa 120 aziende biotecnologiche hanno licenziato i lavoratori quest’anno, secondo il tracker dei licenziamenti di Fierce Biotech.

A Washington, Absci, Zymeworks, TwinStrand Biosciences, NanoString Technologies e Sana Biotechnology hanno licenziato dipendenti nel 2022.

“Abbiamo preso la difficile decisione di razionalizzare la nostra forza lavoro”, ha dichiarato un portavoce di Adaptive Biotechnologies a marzo, quando la società di Seattle ha licenziato circa 100 dipendenti. “Date le attuali condizioni di mercato che interessano Adaptive e l’industria biotecnologica più in generale, dovevamo assicurarci di disporre di una flessibilità sufficiente per raggiungere i nostri obiettivi a medio e lungo termine”.

L’ETF SPDR S&P Biotech (XBI), un fondo indicizzato biotecnologico chiave. (schermata di Google)

Il talento “giusto” è ancora richiesto: In mezzo all’oscurità, c’è un po’ di luce per i lavoratori in cerca di lavoro. Più aziende nella regione di Seattle stanno assumendo che tagliando il personale, ha affermato Nelson di JP Morgan.

Nonostante i recenti licenziamenti, “la domanda di migliori talenti a Washington continua ad essere resiliente”, secondo Nelson.

L’occupazione nel settore delle scienze della vita è aumentata del 24% dal 2015 al 2020 nello stato di Washington. E alcuni dei licenziamenti fanno parte del ciclo naturale delle biotecnologie. Neoleukin Therapeutics ha recentemente licenziato il personale sulla scia di dati clinici deludenti per il suo programma principale, ad esempio.

I lavoratori sono particolarmente necessari in aree tra cui il supporto alla sperimentazione clinica, la scrittura medica e la biostatistica, ha affermato Maggie Sullivan, ex reclutatrice senior di Zymeworks.

“Un certo numero di aziende ha frenato le assunzioni negli ultimi sei mesi e l’intero settore ha cambiato drasticamente i suoi approcci alle assunzioni”, ha affermato Sullivan, che ora lavora per un’altra azienda biotecnologica. Tuttavia, è ancora difficile trovare il talento “giusto”, ha detto.

Alcuni lavoratori rimangono anche invece di passare a un lavoro, restringendo il pool di talenti, ha affermato Sullivan.

Lo spazio del laboratorio è più facile da trovare: La concorrenza precedentemente serrata per lo spazio del laboratorio si sta attenuando, creando maggiori opportunità di crescita per le startup.

Durante la pandemia, la domanda di spazi per laboratori nell’area di Seattle ha raggiunto il picco di 1,25 milioni di piedi quadrati, ha affermato Pete Warsinske, specialista in scienze della vita presso la società immobiliare commerciale CBRE. Oggi la domanda è compresa tra 350.000 e 400.000 piedi quadrati, con alcuni potenziali inquilini che attendono finanziamenti o dati prima di impegnarsi.

Un rendering del nuovo impianto di produzione pianificato di Seagen a nord di Seattle, annunciato ad aprile. Quest’estate anche Sana Biotechnology e Sonoma Biotherapeutics hanno annunciato l’intenzione di costruire impianti di produzione nell’area di Seattle. (Immagine Seagen)

Le aziende più grandi sono tamponate e cercano lavoratori: Le grandi aziende farmaceutiche e biotecnologiche sono state in gran parte risparmiate dai postumi di una sbornia e alcune stanno prosperando.

La società globale di biotecnologie Seagen impiega circa 1.800 persone nell’area di Seattle e ha più di 100 posizioni aperte. E il valore delle azioni di Bristol Myers Squib (BMS), che ha un centro di ricerca e sviluppo per la terapia cellulare e l’immuno-oncologia nell’area di Seattle, ha raggiunto il massimo storico a dicembre.

BMS ha più di 1.400 lavoratori nella regione e sta assumendo “a tutti i livelli” per ruoli di ricerca e sviluppo e produzione, ha affermato un portavoce.

Molte startup hanno recentemente raccolto fondi: Le startup più recenti e più redditizie stanno rispondendo in vari modi alla recessione.

Quest’anno sono emerse diverse startup ben finanziate nell’area di Seattle, tra cui Affini-T Therapeutics, Bonum Therapeutics e Cajal Neuroscience.

L’ufficiale capo della tecnologia di Sonoma, Heidi Hagen. (Foto Sonoma)

La startup di terapia cellulare Sonoma Biotherapeutics ha incassato un round di serie B da 265 milioni di dollari l’anno scorso e non ha apportato modifiche operative “direttamente correlate alle condizioni economiche esterne”, ha affermato Heidi Hagen, chief technology officer. Sonoma sta sviluppando un centro di ricerca e sviluppo e produzione di 83.000 piedi quadrati a Seattle e sta assumendo.

Sana, un’altra società di terapia cellulare, ha raccolto 587 milioni di dollari quando è diventata pubblica nel febbraio 2021, la più grande IPO mai vista per un’azienda biotecnologica in fase preclinica. La società ha annunciato l’intenzione quest’estate di sviluppare un impianto di produzione di terapie cellulari nell’area di Seattle, ma recentemente ha anche “ripristinato” le priorità del suo programma e ha licenziato tra i 75 e gli 80 dipendenti.

Nautilus ha raccolto 345 milioni di dollari in una fusione SPAC l’anno scorso, ma Patel tiene a mente l’economia più ampia mentre costruisce la società di analisi delle proteine.

“Abbiamo evoluto la nostra gestione dell’azienda dalla mentalità ‘spostati velocemente ad ogni costo’ del recente passato a un focus sull’assicurarci che ogni dollaro venga speso nel modo più efficiente possibile”, ha affermato Patel.

Nautilus sta anche vedendo candidati di qualità superiore e più esperti, in parte a causa di licenziamenti e inasprimenti in altre società. “Abbiamo in programma di sfruttare appieno questa opportunità per aumentare la forza e l’esperienza del nostro team su tutta la linea ora e in futuro”, ha affermato Patel.

La diversità nelle fonti di finanziamento protegge alcune startup: Phase Genomics vende prodotti e servizi specializzati basati sul sequenziamento ed è anche supportata da diverse sovvenzioni. Più di recente, la società ha ricevuto 5,5 milioni di dollari dalla Gates Foundation e dal National Institutes of Health degli Stati Uniti per catalogare i virus che infettano i batteri.

“In quanto azienda in gran parte avviata e con entrate positive, siamo stati per lo più isolati da questa flessione del mercato”, ha affermato il CEO e co-fondatore Ivan Liachko. Phase sta assumendo e non prevede di modificare i suoi progetti di budget, ha affermato Liachko.

Il CEO di Phage Genomics, Ivan Liachko. (Foto di fase)

Lumen Bioscience, che sta costruendo un impianto di produzione in un ex panificio di Seattle, riceve allo stesso modo 44,6 milioni di dollari in sovvenzioni dal governo degli Stati Uniti e organizzazioni non profit, integrando le entrate derivanti dalle sue collaborazioni commerciali e 27,7 milioni di dollari in capitale di rischio.

Lumen adotta anche un approccio semplice alla produzione di farmaci, coltivando terapie all’interno di alghe che possono essere ingerite.

“Abbiamo scoperto che la nostra struttura di costi più bassi e finanziamenti affidabili e non diluitivi sono molto più interessanti per gli investitori ora che i tempi del boom sono finiti e l’efficienza del capitale di ricerca e sviluppo è tornata in voga”, ha affermato Brian Finrow, CEO di Lumen.

Lumen ha rallentato la spesa e considera più attentamente i grandi investimenti come nuove attrezzature di laboratorio. E mentre la startup sta ancora facendo crescere il suo team, ciò sta accadendo a un ritmo più lento, ha affermato Finrow.

“Sembra prudente superare la tempesta economica in questo modo”, ha affermato Finrow. “Ma stiamo lavorando sodo su modi per riportare le cose a una marcia alta”.

Le aziende aspettano che la tempesta si diradi: Anche con i vari livelli di tensione della cinghia, i leader delle scienze della vita a Washington affermano che il futuro a lungo termine è luminoso.

Lo stato ospita istituzioni come Fred Hutch e l’Università di Washington che negli ultimi anni hanno creato numerose società. L’area di Seattle è diventata uno dei primi dieci cluster di talenti delle scienze della vita; è noto come hub per le società di progettazione di proteine ​​e terapia cellulare; e una serie di terapie sperimentali sono ancora in arrivo.

Anche le società di venture capital sono piene di liquidità, gran parte della quale deve ancora essere rilasciata. Frazier Life Sciences ha raccolto quasi 1 miliardo di dollari questo marzo; Arch Venture Partners ha raccolto 2,9 miliardi di dollari lo scorso giugno; e OrbiMed e Flagship Powering hanno raccolto ciascuno più di $ 2 miliardi nel 2021. Madrona Venture Group, con sede a Seattle, che sta investendo sempre più nelle scienze della vita, quest’anno ha raccolto $ 690 milioni attraverso due fondi.

Aziende come BMS, che sta reclutando ricercatori che hanno familiarità con la terapia cellulare, stanno pianificando il lungo raggio. BMS ha recentemente donato $ 450.000 allo Shoreline Community College vicino a Seattle per aiutare a finanziare la costruzione di un complesso di aule per formare scienziati, ingegneri ed esperti di bioproduzione. Uno sforzo che dovrebbe contribuire a sostenere anche altre aziende della regione che cercano lavoratori in futuro.

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