Paxlovid Has Been Free So Far. Next Year, Sticker Shock Awaits.

Fast 6 Millionen Amerikaner haben Paxlovid mit freundlicher Genehmigung der Bundesregierung kostenlos eingenommen. Die Pfizer-Pille hat dazu beigetragen, zu verhindern, dass viele mit Covid-19 infizierte Menschen ins Krankenhaus eingeliefert werden oder sterben, und sie kann sogar das Risiko einer langen Covid-Erkrankung verringern. Aber die Regierung plant, die Rechnung innerhalb von Monaten nicht mehr zu bezahlen, und Millionen von Menschen, die das höchste Risiko einer schweren Krankheit tragen und sich das Medikament am wenigsten leisten können – die Unversicherten und Senioren – müssen möglicherweise den vollen Preis zahlen.

Und das bedeutet, dass weniger Menschen die potenziell lebensrettenden Behandlungen erhalten, sagten Experten.

„Ich denke, die Zahlen werden stark zurückgehen“, sagte Jill Rosenthal, Direktorin für öffentliche Gesundheitspolitik am Center for American Progress, einer linksgerichteten Denkfabrik. Eine Rechnung über mehrere hundert Dollar oder mehr würde viele Menschen dazu bringen, zu entscheiden, dass das Medikament den Preis nicht wert ist, sagte sie.

Als Reaktion auf die beispiellose Krise der öffentlichen Gesundheit, die durch Covid verursacht wurde, gab die Bundesregierung Milliarden von Dollar für die Entwicklung neuer Impfstoffe und Behandlungen aus, mit schnellem Erfolg: Weniger als ein Jahr nach Ausrufung der Pandemie erhielten medizinische Mitarbeiter ihre ersten Impfstoffe. Aber da viele Menschen die Spritzen abgelehnt und aufgehört haben, Masken zu tragen, wütet und mutiert das Virus immer noch. Allein im Jahr 2022 werden 250.000 Amerikaner an Covid gestorben sein, mehr als an Schlaganfällen oder Diabetes.

Aber bald wird das Ministerium für Gesundheit und menschliche Dienste die Lieferung von Covid-Behandlungen einstellen, und Apotheken werden sie genauso kaufen und in Rechnung stellen wie Antibiotika-Pillen oder Asthma-Inhalatoren. Paxlovid wird voraussichtlich Mitte 2023 auf den privaten Markt kommen, so die Pläne von HHS, die bei einem Treffen im Oktober mit staatlichen Gesundheitsbehörden und Klinikern geteilt wurden. Lagevrio von Merck, eine weniger wirksame Pille zur Behandlung von Covid-19, und Evusheld von AstraZeneca, eine vorbeugende Therapie für immungeschwächte Personen, sind auf dem besten Weg, irgendwann im Winter auf den Markt gebracht zu werden.

Die US-Regierung hat bisher 20 Millionen Kurse von Paxlovid zu einem Preis von jeweils etwa 530 US-Dollar gekauft, ein Rabatt für den Kauf in großen Mengen, den Pfizer-CEO Albert Bourla in einem Gewinnaufruf im Juli als „wirklich sehr attraktiv“ für die Bundesregierung bezeichnete. Das Medikament wird auf dem Privatmarkt weitaus mehr kosten, obwohl Pfizer es in einer Erklärung gegenüber KHN ablehnte, den geplanten Preis zu teilen. Die Regierung wird im nächsten Jahr auch aufhören, für den Covid-Impfstoff des Unternehmens zu zahlen – diese Aufnahmen werden sich im Preis vervierfachen, von dem Diskontsatz, den die Regierung von 30 auf etwa 120 US-Dollar zahlt.

Bourla sagte den Investoren im November, dass er erwartet, dass der Schritt Paxlovid und seinen Covid-Impfstoff zu „einem Multimilliarden-Dollar-Franchise“ machen wird.

Fast 9 von 10 Menschen, die jetzt an dem Virus sterben, sind 65 Jahre oder älter. Das Bundesgesetz schränkt jedoch Medicare Part D – das Programm für verschreibungspflichtige Medikamente, das fast 50 Millionen Senioren abdeckt – ein, die Covid-Behandlungspillen abzudecken. Die Medikamente sind für diejenigen bestimmt, die am stärksten von schweren Krankheiten bedroht sind, einschließlich Senioren.

Paxlovid und die anderen Behandlungen sind derzeit im Rahmen einer Notfallgenehmigung der FDA erhältlich, einer beschleunigten Überprüfung, die in außergewöhnlichen Situationen angewendet wird. Obwohl Pfizer im Juni die vollständige Zulassung beantragt hat, kann der Prozess mehrere Monate bis Jahre dauern. Und Medicare Teil D kann keine Medikamente ohne diesen vollständigen Zulassungsstempel abdecken.

Die Zahlung aus eigener Tasche wäre „ein erhebliches Hindernis“ für Senioren bei Medicare – genau die Menschen, die am meisten von dem Medikament profitieren würden, schrieben Gesundheitsexperten des Bundes.

“Aus Sicht der öffentlichen Gesundheit und sogar aus Sicht der Kapazitäten und Kosten der Gesundheitsversorgung würde es einfach jeder Vernunft widersprechen, diese Medikamente nicht weiterhin leicht verfügbar zu machen”, sagte Dr. Larry Madoff, medizinischer Direktor des Bureau of Infectious Disease and Laboratory Sciences in Massachusetts. Er hofft, dass das Bundesgesundheitsamt einen Weg findet, ungenutzte Dosen für Senioren und Menschen ohne Versicherung beiseite zu legen.

Mitte November forderte das Weiße Haus den Kongress auf, zusätzliche 2,5 Milliarden US-Dollar für Covid-Therapeutika und Impfstoffe zu genehmigen, um sicherzustellen, dass sich die Menschen die Medikamente leisten können, wenn sie nicht mehr kostenlos sind. Aber es gibt wenig Hoffnung, dass es genehmigt wird – der Senat stimmte am selben Tag dafür, den Notfall im Bereich der öffentlichen Gesundheit zu beenden, und lehnte ähnliche Anträge in den letzten Monaten ab.

Viele Amerikaner standen bereits vor Hürden, nur um ein Rezept für eine Covid-Behandlung zu erhalten. Obwohl die Bundesregierung nicht nachverfolgt, wer das Medikament erhalten hat, ergab eine Studie des Centers for Disease Control and Prevention unter Verwendung von Daten aus 30 medizinischen Zentren, dass schwarze und hispanische Patienten mit Covid viel seltener Paxlovid erhielten als weiße Patienten. (Hispanische Menschen können jeder Rasse oder Kombination von Rassen angehören.) Und wenn die Regierung die Rechnung nicht mehr aufnimmt, prognostizieren Experten, dass sich diese Unterschiede nach Rasse, Einkommen und Geografie vergrößern werden.

Laut einer KHN-Analyse des Paxlovid-Konsums im September und Oktober konsumierten die Menschen in den nordöstlichen Bundesstaaten die Droge viel häufiger als im Rest des Landes. Aber das lag nicht daran, dass die Menschen in der Region viel häufiger an Covid erkrankten – stattdessen boten viele dieser Staaten zunächst einen besseren Zugang zur Gesundheitsversorgung und schufen spezielle Programme, um Paxlovid zu ihren Einwohnern zu bringen.

Etwa 10 meist demokratische Bundesstaaten und mehrere große Bezirke im Nordosten und anderswo haben kostenlose „Test-to-treat“-Programme geschaffen, die es ihren Einwohnern ermöglichen, einen sofortigen Arztbesuch und ein Rezept für eine Behandlung zu erhalten, nachdem sie positiv auf Covid getestet wurden. In Massachusetts haben mehr als 20.000 Einwohner die Video- und Telefon-Hotline des Staates genutzt, die sieben Tage die Woche in 13 Sprachen verfügbar ist. Massachusetts, das die höchste Versicherungsrate im Land und relativ kurze Fahrtzeiten zu Apotheken hat, hatte in diesem Herbst die zweithöchste Paxlovid-Nutzungsrate unter den Bundesstaaten.

Staaten mit höheren Covid-Todesraten wie Florida und Kentucky, in denen die Bewohner zur Gesundheitsversorgung weiter reisen müssen und mit größerer Wahrscheinlichkeit nicht versichert sind, verwendeten das Medikament seltener. Ohne kostenlose Test-to-Treat-Optionen haben die Bewohner Schwierigkeiten, Rezepte zu bekommen, obwohl das Medikament selbst noch kostenlos ist.

„Wenn Sie sich den Zugang zu Medikamenten für nicht versicherte Menschen ansehen, denke ich, dass es keine Frage gibt, die diese Unterschiede vergrößern wird“, sagte Rosenthal.

Menschen, die sich durch ihre Arbeit versichern, könnten auch bei der Kasse mit hohen Zuzahlungen rechnen, genau wie bei Insulin und anderen teuren oder Markenmedikamenten.

Die meisten privaten Versicherungsunternehmen werden Covid-Therapeutika bis zu einem gewissen Grad abdecken, sagte Sabrina Corlette, Forschungsprofessorin am Center on Health Insurance Reforms der Georgetown University. Immerhin sind die Pillen billiger als ein Krankenhausaufenthalt. Aber für die meisten Menschen, die sich über ihren Job versichern, gibt es „wirklich überhaupt keine Regeln“, sagte sie. Einige Versicherer könnten Monate brauchen, um die Medikamente in ihre Pläne aufzunehmen, oder sich entscheiden, sie nicht zu bezahlen.

Und die zusätzlichen Kosten bedeuten, dass viele Menschen auf das Medikament verzichten werden. „Wir wissen aus vielen Untersuchungen, dass Menschen, wenn sie für diese Medikamente, die sie einnehmen müssen, die Kosten teilen müssen, sie oft vergessen oder kürzen“, sagte Corlette.

Eine Gruppe muss sich keine Gedanken über einen Aufkleberschock machen. Medicaid, das öffentliche Versicherungsprogramm für Erwachsene und Kinder mit niedrigem Einkommen, wird die Behandlungen bis mindestens Anfang 2024 vollständig übernehmen.

HHS-Beamte könnten alle übrig gebliebenen, vom Steuerzahler finanzierten Medikamente für Menschen beiseite legen, die es sich nicht leisten können, die vollen Kosten zu bezahlen, aber sie haben keine konkreten Pläne dafür mitgeteilt. Die Regierung kaufte 20 Millionen Kurse von Paxlovid und 3 Millionen von Lagevrio. Laut der KHN-Analyse der Daten von HHS wurde weniger als ein Drittel verwendet, und die Nutzung ist in den letzten Monaten zurückgegangen.

Sechzig Prozent der staatlichen Versorgung mit Evusheld sind ebenfalls noch verfügbar, obwohl die Covid-Präventionstherapie gegen neue Virusstämme weniger wirksam ist. Das Gesundheitsamt in einem Bundesstaat, New Mexico, hat davon abgeraten, es zu verwenden.

HHS stellte keine Beamten für ein Interview zur Verfügung oder beantwortete schriftliche Fragen zu den Kommerzialisierungsplänen.

Die Regierung hat eine mögliche Problemumgehung geschaffen, als sie Bebtelovimab, eine weitere Covid-Behandlung, diesen Sommer auf den privaten Markt gebracht hat. Es kostet jetzt 2.100 US-Dollar pro Patient. Die Agentur stellte die verbleibenden 60.000 von der Regierung gekauften Dosen beiseite, die Krankenhäuser zur Behandlung nicht versicherter Patienten in einem komplizierten Dosisersatzprozess verwenden könnten. Aber es ist schwer zu sagen, wie gut dieses Setup für Paxlovid funktionieren würde: Bebtelovimab war bereits viel weniger beliebt, und die FDA stellte seine Verwendung am 11. 30, weil es gegen aktuelle Virusstämme weniger wirksam ist.

Bundesbeamte und Versicherungen hätten guten Grund, dafür zu sorgen, dass sich Patienten weiterhin Covid-Medikamente leisten können: Sie sind weitaus günstiger, als wenn Patienten in der Notaufnahme landen.

“Die Medikamente sind so lohnenswert”, sagte Madoff, der Gesundheitsbeamte von Massachusetts. “Sie sind im großen Schema der Gesundheitskosten nicht teuer.”

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