Study: Social media use linked to decline in mental health

Mark Zuckerberg ha lanciato TheFacebook all’Università di Harvard nel febbraio 2004. Giorni dopo, 650 studenti avevano creato account. Oggi ci sono circa due miliardi di utenti attivi ogni giorno.

In concomitanza con l’espansione fulminea di Facebook c’è stata una crescente preoccupazione per il benessere mentale di adolescenti e giovani adulti. Secondo i dati dei Centers for Disease Control, il tasso di suicidi tra i 10 ei 24 anni è rimasto stabile dal 2000 al 2007; è poi aumentata del 57% tra il 2007 e il 2017.

Date queste tendenze parallele, è importante comprendere la relazione tra la salute mentale e l’uso della tecnologia, in particolare il modo in cui i giovani utilizzano i social media. Ma ci sono stati pochi studi causali.

“Potrebbero esserci centinaia di documenti che presentano correlazioni tra social media e benessere, e molti di loro sono ottimi e altamente informativi, ma sappiamo ancora poco su come si manifesta l’effetto”, ha detto. un assistente professore al MIT Sloan. Le persone che usano più social media possono diventare più depresse o, al contrario, le persone che sono più depresse possono essere più attive sui social media. “C’è una mancanza di vera prova causale.”

Makarin e i colleghi Luca Braghieri dell’Università Bocconi e Ro’ee Levy dell’Università di Tel Aviv mirano a colmare questa lacuna con un nuovo paper, di prossima pubblicazione Rassegna economica americana. I ricercatori hanno abbinato l’implementazione scaglionata di Facebook nei college con 430.000 risposte dal National College Health Assessment, un’indagine semestrale sulla salute mentale e il benessere nei campus degli Stati Uniti (l’indagine esamina anche altre dimensioni della salute degli studenti , come l’uso di sostanze e le abitudini di esercizio.) I ricercatori hanno trovato un legame significativo tra la presenza di Facebook e un deterioramento della salute mentale tra gli studenti universitari.

L’accesso a Facebook porta a più ansia e depressione

Quando è iniziato Facebook, l’accesso era limitato alle persone con un indirizzo email di Harvard. Meno di un mese dopo, il sito web si era esteso a Columbia, Stanford e Yale. Questa progressiva apertura è continuata fino a settembre del 2006, quando chiunque avesse più di 13 anni poteva creare un account.

7%

L’accesso a Facebook in tutto il college ha portato a un aumento del 7% della depressione grave tra gli studenti, hanno scoperto i ricercatori.

“Siamo stati in grado di utilizzare il fatto che Facebook sia stato lanciato in diverse università in momenti diversi, insieme al fatto che abbiamo già condotto questo enorme sondaggio nelle università, per comprendere l’impatto causale di Facebook sulla salute mentale degli studenti”, ha detto Makarin.

Più in generale, i ricercatori hanno riscontrato un considerevole aumento del numero di studenti che hanno riferito di disagio mentale in qualche momento dell’anno precedente. L’accesso a Facebook in tutto il college ha portato a un aumento della depressione grave del 7% e del disturbo d’ansia del 20%. Oltre a questi risultati, una percentuale maggiore degli studenti più suscettibili ha anche trattato i sintomi con psicoterapia o antidepressivi. In totale, l’effetto negativo di Facebook sulla salute mentale sembra essere circa il 20% dell’entità di ciò che viene vissuto da coloro che perdono il lavoro.

I ricercatori hanno ipotizzato che il confronto sociale con i coetanei sia alla base di questi risultati, ed è un effetto che sembra diventare più forte man mano che le persone sono esposte a Facebook per periodi di tempo maggiori. “Gli effetti sembrano aumentare con il tempo”, ha detto Makarin. “Se, alla fine dell’autunno 2004, una matricola ad Harvard aveva Facebook a sua disposizione per un semestre e uno del secondo anno per due semestri, sembra che l’effetto sia più forte con il secondo anno, che ha avuto una maggiore visibilità”.

Cercando di risolvere una situazione “veramente brutta”.

Dato che Makarin e i suoi coautori stanno esaminando Facebook nella sua prima forma, hanno dovuto affrontare domande sull’importanza di queste scoperte. “La gente si chiede quanto questo ci dica su Facebook, o Instagram, in questo momento”, ha detto Makarin. E questa è una critica giusta, ma ci sono alcune cose in nostra difesa.

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In primo luogo, nella misura in cui il confronto sociale guida questi risultati, Makarin osserva che c’è motivo di credere che l’effetto non sia diminuito; Guardare e interpretare i post curati degli altri rimane un principio operativo fondamentale su Facebook e altre forme simili di social media. (Makarin sospetta anche che l’ubiquità degli smartphone potrebbe rafforzare questo canale di influenza.)

In secondo luogo, anche se lo studio si riferisce a un periodo particolare, la scarsità di dati sperimentali su come i social media influenzano i suoi utenti significa che qualsiasi contributo dovrebbe essere considerato utile. “Qualsiasi prova causale che siamo in grado di fornire è, per sua natura, utile”, ha detto.

Makarin ei suoi coautori si preoccupano anche di limitare l’ambito del loro studio. La salute mentale degli utenti di Facebook è solo una delle dimensioni su cui misurare l’effetto complessivo dei social media. Le persone possono trarre vantaggi, come la connessione con vecchi amici o l’accesso a gruppi che la pensano allo stesso modo o buoni affari sui prodotti, che, in totale, superano i costi.

Ma anche se così fosse, Makarin ritiene che le società di social media e i responsabili politici dovrebbero comunque lavorare per alleviare gli effetti potenzialmente dannosi sul benessere mentale. Nel 2021, 4,5 miliardi di persone, più della metà della popolazione mondiale, avevano un account sui social media.

“Quando sono arrivato a questo lavoro, sapevo che la salute mentale era una questione importante, ma ad essere onesti, l’ho considerata solo come un altro risultato da studiare nella nostra agenda sui social media”, ha detto. “Quando ho iniziato a esaminare davvero le tendenze al deterioramento della salute mentale tra i giovani adulti, però, mi sono reso conto di quanto fosse veramente grave la situazione, e questo mi è rimasto impresso. Qualsiasi intuizione che questo documento, o altri, può offrire su cosa c’è dietro questa tendenza sarà molto preziosa per la società”.

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