Long Covid patients face battle claiming disability insurance benefits

Mike Yada

Höflichkeit: Mike Yada

Mike Yada erinnert sich an den Tag im August 2020, als klar wurde, dass sich seine ungewöhnlichen Symptome – die nach einem leichten Fall von Covid-19 zu Beginn des Jahres auftraten – verschlimmerten.

„Ich habe eine leichte Wanderung gemacht, aber am Ende war ich so außer Atem, dass ich nicht zu meinem Auto zurückgehen konnte“, sagte Yada, der vor Covid das flache Gelände in der Nähe des Strandes leicht durchquert hätte. Für die 1,6 km lange Fahrt zurück zu seinem geparkten Auto musste er ein Uber rufen.

Das war der Beginn dessen, was Yada, 48, „verrückte Symptome“ nennt. Er litt unter erdrückender Müdigkeit, die ihn bettlägerig machte, der Unfähigkeit, länger als fünf oder zehn Sekunden aufrecht zu sitzen, und verschwommenem Sehen, das das Lesen unmöglich machte. Gehen war eine Herausforderung, und Autofahren kam nicht in Frage.

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Hier ist ein Blick auf weitere Geschichten über die Komplexität und Auswirkungen von Long Covid:

Er litt an „Long Covid“ – einem Zustand nach der Infektion mit einer Reihe von Symptomen, die bestenfalls störend und im schlimmsten Fall schwächend sein können. Mehr als zwei Jahre und viele Arztbesuche später kämpft er immer noch mit diesen Symptomen.

Yada, der im Technologiebereich arbeitete, musste auch einen weiteren Kampf führen: die Aufrechterhaltung des Einkommensersatz durch eine Berufsunfähigkeitsversicherung, eine Arbeitnehmerleistung durch seinen jetzt Ex-Arbeitgeber.

Während er kürzlich einen Rechtsbehelf zur Wiederherstellung dieser Leistungen gewann, nachdem der Versicherer sie plötzlich beendet hatte, ist er sich nicht sicher, ob er Bestand haben wird.

Viele Arbeitnehmer erhalten eine Berufsunfähigkeitsversicherung über einen Arbeitgeber

Laut dem Bureau of Labor Statistics haben schätzungsweise 43 % der Beschäftigten in der Privatindustrie über ihren Arbeitgeber Zugang zu einer Kurzzeit-Invaliditätsversicherung. Es ersetzt normalerweise 60 % bis 100 % des Einkommens eines Mitarbeiters, normalerweise für drei oder sechs Monate, sagte Alex Henry, nationaler Praxisleiter bei Willis Towers Watson, einer Versicherungsberatungsfirma.

35 % der Arbeitnehmer haben Zugang zu einer Langzeitinvaliditätsversicherung, die bei Bedarf nach Ablauf der kurzfristigen Invaliditätsrente eingreifen soll. Es zahlt normalerweise 50 % bis 70 % des Einkommens eines Arbeitnehmers – oft bis zum Rentenalter, abhängig von den Besonderheiten.

Denials sind bei Langzeit-Covid-Patienten üblich

Doch die Zustimmung ist nicht garantiert. Und für Langzeit-Covid-Kranke sind Ablehnungen üblich, sagten Experten.

“Es gibt viele Ansprüche sowohl für kurzfristige als auch für langfristige Invaliditätsversicherungen, die nicht genehmigt werden, insbesondere für die subjektiven Symptome”, sagte Henry. „Versicherer handhaben es in der Regel wie mit anderen subjektiven Erkrankungen … es gibt keine direkte Ablehnung, aber sie suchen nach objektiven medizinischen Bedingungen [proof] der Behinderung.”

Während sich die meisten Menschen ohne Komplikationen von Covid erholen, haben laut dem US-Gesundheitsministerium bis zu 30 % der Amerikaner langfristige Covid-Symptome entwickelt, von denen bis zu 23 Millionen Menschen betroffen sind. Zu diesen Symptomen – die oft nach dem Abklingen der ursprünglichen Covid-Infektion auftreten – gehören häufig Müdigkeit und Gehirnnebel (eine Unfähigkeit, klar zu denken), die beide schwierig zu messen sein können.

Das sind Symptome, die nicht nur behindern, sondern es schwierig machen, Leistungen zu beantragen und sich in einer Stresssituation zurechtzufinden.

Andreas Wylam

Präsident der Pandemiepatienten

„Was ich im Großen und Ganzen sehe, sind kognitive Beeinträchtigungen und chronische Müdigkeit“, sagte Andrew Wylam, Anwalt und Präsident von Pandemic Patients, einer gemeinnützigen Interessenvertretung, die Langzeit-Covid-Patienten hilft, die Unterstützung und Dienstleistungen zu erhalten, die sie benötigen, einschließlich rechtlicher Rat.

„Das sind Symptome, die nicht nur behindern, sondern es schwierig machen, Leistungen zu beantragen und sich in einer stressigen Situation zurechtzufinden“, sagte Wylam.

Yada hatte Zugang zu einer kurz- und langfristigen Berufsunfähigkeitsversicherung bei dem kalifornischen Biotech-Unternehmen, wo er 10 Jahre lang als leitender technischer Architekt gearbeitet hatte.

Im August 2020, als seine Symptome schwächend wurden, reichte Yada zunächst über den Bundesstaat Kalifornien und dann über sein Unternehmen einen Antrag auf kurzfristige Invaliditätsversicherungsleistungen ein – und wurde dafür genehmigt. (Kalifornien gehört zu einer Handvoll Staaten mit einem kurzfristigen Invaliditätsfonds, den Arbeitnehmer in Anspruch nehmen können, und die Versicherer erwarten, dass sie dies tun.)

Als er jedoch Anfang 2021 einen Antrag auf Langzeitinvalidität stellte, in der Hoffnung, dass er eintreten würde, wenn seine kurzfristigen Leistungen ausliefen, wurde dieser abgelehnt.

Da er kein Einkommen hatte, versuchte er stattdessen Teilzeit zu arbeiten, was ihm sein Arbeitgeber erlaubte.

Es lief nicht gut. Nach 10 Wochen des Kampfes reichte er einen weiteren kurzfristigen Invaliditätsantrag ein, als klar war, dass es ihm nicht besser ging.

„Mein Arbeitgeber bereitete sich darauf vor, mich wegen schlechter Leistung anzuschreiben“, sagte Yada. “Das ist niemals passiert.”

Gegen Ende des Jahres 2021 reichte er erneut einen Antrag auf langfristige Invalidität ein, nachdem sich fünf Ärzte einig waren, dass sein Zustand behindernd war. Es wurde genehmigt.

Genehmigungen können rückgängig gemacht werden

Doch vor ein paar Monaten – im August – erhielt Yada einen Brief vom Versicherer, in dem stand, dass seine Leistungen sofort enden würden, weil er keine „objektiven Beweise“ für eine Behinderung habe.

Dies geschah trotz seiner Behauptung, einschließlich der Ergebnisse eines „Kipptischtests“, die zeigten, dass der Blutfluss zu seinem Gehirn um 33 % reduziert war, wenn er aufrecht stand. (Das ist verglichen mit 7 % für eine gesunde Person, laut medizinischer Forschung.) Einfach ausgedrückt beinhaltet der Test die Messung dessen, was mit dem vegetativen Nervensystem einer Person passiert – dh Blutdruck, Herzfrequenz und andere unwillkürliche Funktionen – wenn sie aussteigen eine geneigte Position in eine aufrechte Position. Yadas Ergebnisse, sagte er, helfen zu erklären, warum er nicht an einem Schreibtisch sitzen und nicht klar denken kann.

„Das kannst du mir nicht sagen [33%] eine Abnahme des Blutflusses ist kein Problem”, sagte Yada.

Er legte gegen die Entscheidung Berufung ein.

Was kann passieren, wenn eine Anspruchsablehnung angefochten wird?

Die Langzeitinvalidenversicherung unterliegt einem Bundesgesetz, das als ERISA (Employee Retirement Income Security Act) bekannt ist. Das heißt, wenn ein Anspruch abgelehnt wird, besteht die einzige unmittelbare Möglichkeit darin, die Entscheidung anzufechten, um zu sehen, ob dies zu einer Umkehrung führt.

„Wenn sie die Verwaltungsbeschwerden mit dem Versicherungsplan nicht vollständig ausschöpfen, können sie keine Klage einreichen“, sagte Wylam.

Wenn ein Anspruch abgelehnt wird, haben Sie in der Regel 180 Tage Zeit, um gegen die Ablehnung Einspruch einzulegen. Der Plan muss den Einspruch in der Regel innerhalb von 45 Tagen nach Erhalt prüfen.

Bleibt der Rechtsbehelf erfolglos, kommt eine Klage zur Sicherung der Leistungen in Frage. Tatsächlich tauchen im ganzen Land Fälle auf, in denen es um die Verweigerung von Leistungen bei Langzeitinvalidität für lange Covid geht.

„Bundesgerichtsverfahren dauern eine Weile und sind teuer, daher werden diese Ansprüche im Allgemeinen beigelegt“, sagte Mark Boyko, Partner der Anwaltskanzlei Bailey Glasser, der sich auf ERISA-Fälle spezialisiert hat. Die in Vergleichen zugesprochenen Beträge seien vertraulich, sagte er.

Wenn der Einspruch hingegen zu einer Rückabwicklung führt, gelten die Leistungen im Allgemeinen rückwirkend zu dem Zeitpunkt, zu dem sie hätten beginnen sollen.

So geschehen bei Yada: Er erhielt kürzlich einen Brief, in dem stand, dass eine Berufung gegen die Ablehnung zu einer Rückabwicklung führte, mit Vorteilen rückwirkend bis August.

Invaliditätsleistungen der Sozialversicherung können ins Spiel kommen

Yada wurde jedoch Anfang dieses Jahres auch vom Versicherer aufgefordert, eine Sozialversicherungs-Invaliditätsversicherung, allgemein SSDI genannt, zu beantragen.

Diese Anforderung ist typisch für Willis Towers Watson, sagte Henry. „Wenn SSDI zuerkannt wird, ist dies in der Regel eine Verrechnung mit der langfristigen Invaliditätsrente“, sagte er.

Wenn Ihre Arbeitsunfähigkeitsrente beispielsweise 3.000 USD pro Monat zahlte und SSDI Ihnen 2.000 USD monatlich gewährte, würde die arbeitgeberbasierte Leistung auf 1.000 USD reduziert.

Mit anderen Worten, Sie würden immer noch 3.000 Dollar bekommen, aber die Regierung würde die Rechnung für einen Teil davon bezahlen, anstatt dass die Versicherungsgesellschaft alles bezahlt.

Yada hat keine Ahnung, ob sein SSDI-Antrag genehmigt wird. Der Prozess ist notorisch langsam und Ablehnungen sind üblich.

Da er mit der Einstellung der Leistungen durch den Versicherer im August seinen Arbeitsplatz verlor, verlor er in der Zwischenzeit auch die arbeitgeberfinanzierte Krankenversicherung. Während er sich dafür entschieden hat, seine Deckung nach einem Bundesgesetz namens COBRA beizubehalten, ist er für die vollen Prämien verantwortlich, anstatt einen Arbeitgeber-Chip einzahlen zu lassen. Er zahlt etwa 800 Dollar im Monat.

Er fürchtet auch, dass der Versicherer, der seine Leistungen zahlt, diese irgendwann plötzlich wieder beendet.

„Ich bin nicht zuversichtlich“, sagte Yada. „Sie könnten mir jederzeit einfach einen Brief schreiben und sagen, dass es morgen endet.“

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