Millions of Americans Can’t Afford Their Prescription Drugs. Now What?

Brandon Douglas/CNET

Als die 27-jährige Savanna Braun im vergangenen Dezember den Arbeitsplatz wechselte, hatte sie mehr zu befürchten, als sich mit Kollegen zu treffen und sich an einen ungewohnten Zeitplan anzupassen. Ein neuer Job bedeutete eine andere Versicherung, und das bedeutete, durch Reifen zu springen, um die Genehmigung für ihre lebensrettenden verschreibungspflichtigen Medikamente zu erhalten.

Mit Versicherungsschutz, der sie rund 5.100 US-Dollar pro Jahr kostet, zahlt sie jährlich 960 US-Dollar zusätzlich für Medikamente zur Behandlung ihres schweren Asthmas, ihrer Psoriasis-Arthritis und ihrer Depression. Diese Apothekenleistungen mildern die Rechnung – ohne Versicherung würde sie mit unglaublichen 200.000 Dollar pro Jahr rechnen.

Da die Grundausgaben steigen, verschlingen steigende Preise für verschreibungspflichtige Medikamente einen noch größeren Teil des Haushaltseinkommens. Allein im letzten Jahr stiegen die Preise für verschreibungspflichtige Medikamente um durchschnittlich 31,6 %, manche sogar um bis zu 500 %, wie aus einem kürzlich erschienenen Regierungsbericht des Ministeriums für Gesundheit und menschliche Dienste hervorgeht. Amerikaner, die die höchsten Preise der Welt für verschreibungspflichtige Medikamente zahlen – zwei- bis dreimal mehr als Menschen in anderen Ländern – finden jeden möglichen Weg, um die verstrickte Pharmaindustrie zu umgehen.

Exorbitante Kosten für verschreibungspflichtige Medikamente treffen Haushalte mit niedrigem Einkommen unverhältnismäßig stark, insbesondere die nicht versicherte und die unterversicherte Bevölkerung (9 % bzw. 23 % der Erwachsenen in den USA). Laut dem Commonwealth Fund, einer gemeinnützigen Organisation, die sich auf die Reform der Gesundheitspolitik konzentriert, haben Schwarze, Latinos und amerikanische Ureinwohner seltener eine Krankenversicherung und sind eher mit kostenbedingten Behandlungshindernissen konfrontiert. Ohne Versicherung sind Patienten gezwungen, ihre Medikamente für unmittelbarere Bedürfnisse wie Unterkunft oder Nahrung zu opfern. Diejenigen, die zur Bewältigung ihrer chronischen Erkrankungen auf verschreibungspflichtige Medikamente angewiesen sind, können oft medizinische Schulden anhäufen.

Fast ein Drittel der erwachsenen US-Bevölkerung, einschließlich der Versicherten, kann ihre Rezepte nicht einnehmen, weil sie es sich nicht leisten können, so Frederick Isasi, Geschäftsführer der Gesundheitsvereinigung Families USA. Die Krise hat schädliche Folgen: Fast drei von zehn Erwachsenen lassen am Ende Dosen aus, halbieren Pillen oder füllen ihr Rezept nicht aus, was zu langfristigen gesundheitlichen Komplikationen führt. Andere geraten in Verzweiflung – bis zu 8 % der amerikanischen Haushalte haben Medikamente außerhalb der USA gekauft, um einen niedrigeren Preis zu erzielen.

Aber es gibt weitaus weniger riskante Workarounds. Einige Patienten erzielen erhebliche Kosteneinsparungen, indem sie sich für Generika entscheiden, alternative Medikamente bei ihren Anbietern anfordern oder sogar die Apotheke wechseln. Andere, die finanziell anfällig sind, wenden sich an Interessenvertretungen, abgestufte Gesundheitszentren oder Patientenhilfepläne. Und viele wenden sich an Websites von Drittanbietern wie GoodRx, NeedyMeds.org oder, in jüngerer Zeit, Mark Cuban’s Cost Plus Drug Company, um Medikamentenpreise zu vergleichen, Coupons zu erhalten und an der Kasse zu sparen.

Wenn Medikamentenkosten der Patientengesundheit im Wege stehen

Braun hatte ihre erste Begegnung mit teuren Medikamenten, als sie 3 Jahre alt war. Nachdem sie einen lebensbedrohlichen Asthmaanfall hatte, sagten ihre Ärzte, die beste Behandlung sei eine Verschreibung nur für Erwachsene. Die Versicherungsgesellschaft wollte ein Medikament nicht abdecken, das von der Food and Drug Administration nicht für ihre Altersgruppe zugelassen war, obwohl es schließlich nachgab.

Die Kontrolle ihres Asthmas wurde bald zu einem Wirbelsturm von Verneblern, Inhalatoren und Steroiden, die alle das Budget ihrer Familie schmälerten. Jedes Mal, wenn ihr Vater den Job wechselte, musste sie monatelang warten, bis seine Sozialleistungen einsetzten, und die bürokratischen Hürden, um ihre Medikamente zu bekommen, begannen von neuem.

Mit der Verabschiedung des Affordable Care Act im Jahr 2010 konnte Brauns Familie der Versicherungsschutz nicht länger verweigert oder mehr für ihre bereits bestehende Erkrankung in Rechnung gestellt werden. Aber ein paar Jahre später, nachdem bei Braun Psoriasis-Arthritis diagnostiziert worden war, hatte sie Schwierigkeiten, das richtige Medikament zu finden, und die meisten von ihnen brauchten Monate, um die Versicherung zu genehmigen. Ihre Liste der getesteten Medikamente liest sich wie die Broschüre einer Pharmavertreterin: Methotrexat, Humera, Solara, Remicade und Xeljanz. Als sich ihr Asthma verschlimmerte, sagte ihr Lungenarzt ihr, sie solle Xolair nehmen, aber die Versicherung lehnte sie zunächst ab und sagte, sie müsse eine geringere Lungenfunktion haben, um die Anwendung zu rechtfertigen.

Als Braun 26 wurde, wurde sie aus dem Versicherungsplan ihrer Eltern geworfen und verlor den Versicherungsschutz für alle ihre Medikamente. Monatelang musste sie sich auf die Proben ihres Arztes verlassen, um ihre Symptome in Schach zu halten. Der fehlende Zugang zu ihren speziellen Medikamenten und Behandlungen warf sie zurück. „Ich verlor schnell die Lungenfunktion“, sagte Braun und merkte an, dass sie jetzt dauerhafte Lungenschäden hat, weil sie ihr Asthma nicht kontrollieren kann. Braun war ständig besorgt, ohne Versicherungsschutz an einem Beatmungsgerät im Krankenhaus zu landen. „Ich hatte ziemlich Angst um mein Leben“, sagte sie.

Wenn versicherungstechnische Hürden der Patientengesundheit im Wege stehen

Julie Whitehead, 52, die an einer bipolaren Störung leidet, bewältigt ähnliche Versicherungshürden, die ihre psychische Gesundheit stark beeinträchtigen. Im Jahr 2015 verschrieb Whiteheads Arzt einen neuen Stimmungsstabilisator, Abilify, aber ihre Versicherungsgesellschaft lehnte ab. Zu dieser Zeit hatte Abilify keine generische Option, also kostete es sie 1.000 US-Dollar pro Monat aus eigener Tasche.

Da Whitehead sich den hohen Preis nicht leisten konnte, wurde ihr ein anderes Medikament, Geodon, für ihre bipolare Störung verschrieben. Aber nach sechs Monaten der Einnahme wurde sie selbstmordgefährdet. „Ich war fünf Jahre lang an einem guten Ort, und dann wurde ich ins Krankenhaus eingeliefert“, sagte Whitehead.

Im Jahr 2020 wollte Whiteheads Arzt ihre Medikamente auf Latuda umstellen, was eine vorherige Genehmigung erforderte. Die vorherige Genehmigung erfordert viel zeitaufwändigen Papierkram, und wenn Ärzte damit einverstanden sind, werden sie oft dafür in Rechnung gestellt. Whitehead musste drei Monate auf grünes Licht warten, und in der Zwischenzeit kämpfte sie darum, Latuda aus eigener Tasche zu bezahlen, was mehr kostete als ihre monatliche Sozialversicherungs-Invaliditätsprüfung. Glücklicherweise hatte Whiteheads Ehemann genug Einkommen, um ihr zu helfen, die Kosten zu decken. Aber der Prozess machte sie wütend – sie versuchte, „einer medizinischen Katastrophe zuvorzukommen“, und durfte dies wegen einer Ablehnung der Versicherung nicht.

Heute zahlt Whitehead etwa 200 US-Dollar pro Monat für ihre 11 Rezepte im Rahmen des Versicherungsplans ihres Mannes. „Es ist eine Sache, ohne Versicherung zu sein und auf Medicaid und Medicare Part D angewiesen zu sein“, sagte sie. „Aber ein königliches Lösegeld für eine Versicherung zu zahlen und trotzdem nicht abzudecken, was man braucht, das ist in gewisser Weise schlimmer.“

Ein Kampf zwischen David und Goliath

Laut einer von GoodRx Health durchgeführten Umfrage müssen bis zu 28 % der Erwachsenen ein Rezept einnehmen, das nicht von ihrer Krankenversicherung übernommen wird, und 13 % haben ein verschreibungspflichtiges Medikament von ihrer Krankenversicherung fallen lassen. Im Jahr 2016 gaben die Amerikaner insgesamt rund 66 Milliarden US-Dollar für den Verkauf von verschreibungspflichtigen Medikamenten aus eigener Tasche aus.

Darüber hinaus platzieren viele Pharmaunternehmen die Medikamente zur Behandlung chronischer Krankheiten wie Diabetes, Asthma, HIV/AIDS und Hepatitis B und C in höheren Spezialstufen mit höheren Selbstbeteiligungspreisen. People of Color sind überproportional von dieser Art von schweren Krankheiten und Gesundheitszuständen betroffen, was laut der National Academy for Health Policy solche Richtlinien zur Arzneimittelstufe offen diskriminierend macht.

Die Ablehnung einer Versicherung für ein wichtiges Medikament anzufechten, kostet Zeit und Mühe – es erfordert auch ein gewisses Maß an finanzieller Bildung und Tools, die historisch benachteiligten Gruppen nicht allgemein zugänglich sind. Einige Patienten versuchen nie, mit ihren Anbietern oder Versicherungsunternehmen über die Kosten zu verhandeln oder sich an sie zu wenden.

Laut Isasi ist es ein Kampf zwischen David und Goliath, wenn schutzbedürftige Verbraucher gegen den pharmazeutischen Giganten antreten. Von 2000 bis 2018 meldeten 35 Pharmaunternehmen einen Gesamtumsatz von 11,5 Billionen US-Dollar. Da so viel Profit auf dem Spiel steht, konzentriert die Pharmaindustrie ihre Lobbyarbeit darauf, die Arzneimittelpreise hoch zu halten und ihren Wettbewerb zu verringern, indem sie durch Patente Monopolmacht erlangt.

Während Pharmaunternehmen behaupten, dass hohe Arzneimittelpreise erforderlich sind, um Forschung und Entwicklung zu decken, zeigte eine kürzlich von einem internationalen Forscherteam durchgeführte Studie keinen Zusammenhang zwischen Preispolitik und F&E-Investitionen. Pharmaunternehmen legen den Preis fest, unabhängig davon, wie viel die Herstellung des Medikaments kostet. “Es kostet normalerweise einen halben Penny oder einen Cent, um dieses Medikament tatsächlich herzustellen”, sagte Isasi. “Warum kann ein Pharmaunternehmen alles verlangen, womit es davonkommen kann?”

Alternative Wege zu bezahlbaren Medikamenten

Die Debatte über die Preise verschreibungspflichtiger Medikamente steht seit Jahrzehnten im Mittelpunkt von Anhörungen im Kongress und unter Gesetzgebern. Die kürzlich vergangen Inflationsbekämpfungsgesetz hat eine äußerst begrenzte Bestimmung, die es Medicare ermöglicht, ab 2026 jährlich Preise für 10 teure Medikamente mit Pharmaunternehmen auszuhandeln. Es begrenzt auch die Kosten für verschreibungspflichtige Medikamente aus eigener Tasche auf 2.000 USD für diejenigen mit Medikamentenplänen von Medicare Teil D, jedoch nicht vor 2025.

Eine Vielzahl von Organisationen konzentriert sich ausschließlich darauf, vernünftige Reformen voranzutreiben und politische Änderungen zu erreichen, um die Preise für verschreibungspflichtige Medikamente zu senken. Aber bis es zu einer monumentalen Überholung der globalen Pharmaindustrie kommt, gibt es einige regierungsbasierte Lösungen, die medizinisch unterversorgten Bevölkerungsgruppen helfen, lebensrettende Medikamente zu erhalten. Zum Beispiel bieten staatlich qualifizierte Gesundheitszentren eine Staffelung für bestimmte Medikamente an, und das bundesstaatliche 340B-Programm ermöglicht es bestimmten Krankenhäusern und Kliniken, ambulante verschreibungspflichtige Medikamente für einkommensschwache und nicht versicherte Patienten zu ermäßigten Preisen zu kaufen.

Der nächste Schritt besteht laut Isasi darin, dass die Patienten über die Website prüfen, ob sie Anspruch auf Medicaid haben. Obwohl das Einkommensniveau der Anspruchsberechtigung sehr niedrig ist, hat die Ausweitung von Medicaid in 39 Bundesstaaten vielen finanziell schwachen Haushalten geholfen, die Kosten für verschreibungspflichtige Medikamente zu decken. Und Medicare-Patienten ab 65 Jahren können versuchen, sich für das Bundesprogramm Extra Help zu bewerben, um ihre Medikamente zu einem sehr reduzierten, einkommensbereinigten Preis zu erhalten.

Patienten können auch versuchen, online nach Coupons, Rabatten oder Preisvergleichen zu suchen. GoodRx bietet Rabattgutscheine für alle von der FDA zugelassenen Medikamente, sowohl Markennamen als auch Generika, unabhängig vom Versicherungsstatus. Wenn kein GoodRx-Gutschein verfügbar ist, bietet die Website einen Gutschein des Herstellers an, um den Preis zu senken, oder zeigt Optionen für ähnliche Medikamente, die möglicherweise günstiger sind, so Mitbegründer Doug Hirsch. Patienten können der Apotheke sofort einen GoodRx-Gutschein vorlegen, und der Preis ist besser als eine Krankenkassenzuzahlung in mehr als der Hälfte der Zeit, sagte Hirsch.

Das Cost Plus Drug Company, gestartet vom Milliardär Mark Cuban, ist eine neue Online-Apotheke, die die Preise für verschreibungspflichtige Generika drastisch senkt. Eine aktuelle Studie in den Annals of Internal Medicine, Co-Autorin von Dr. Hussain Lalani, stellte fest, dass Medicare hätte sparen können 3,6 Milliarden US-Dollar im Jahr 2020 wenn es 77 verschreibungspflichtige Medikamente über das Unternehmen von Mark Cuban kaufte. Nicht versicherte und unterversicherte Patienten profitieren am meisten von der Verwendung von Cost Plus, sagte Lalani. Patienten sollten sich jedoch woanders umsehen, wenn sie einen Markennamen oder ein vom Arzt verabreichtes Medikament benötigen oder wenn sie ihre generischen Medikamente sofort benötigen, da Generika von Cost Plus per Post kommen.

Weiterlesen: So erhalten Sie billigere verschreibungspflichtige Medikamente mit Kosten-Plus-Medikamenten

Dann gibt es noch NeedyMeds.org, eine Organisation, die 1997 von Dr. Richard J. Sagal, das rund 40.000 Patientenhilfeprogramme für Menschen zusammenstellt, die sich Medikamente und Gesundheitskosten nicht leisten können. Es ist eine kostenlose, unabhängige Informationsquelle, und die Besucher der Website sind anonym. Sagall sagte, dass es täglich bis zu 15.000 Benutzer erhält, die nach kostengünstigen Kliniken, Verschreibungseinsparungen, Rabattprogrammen und mehr suchen. Die Organisation erhält außerdem monatlich bis zu 6.000 Anrufe bei ihrer gebührenfreien Hotline von Patienten, die nach Ressourcen suchen.

Sagall, ein ehemaliger Hausarzt, sagte, er helfe über die Website mehr Menschen als jemals zuvor in seiner Privatpraxis. „Unser oberstes Ziel ist es, mangels Bedarf aus dem Geschäft auszusteigen“, sagte Sagall. “Ich sehe das nicht in naher Zukunft.”

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