How Canada’s largest pediatric hospital’s ICU was saved from near collapse

Sono le 13:50 di un recente giorno feriale presso l’unità di terapia intensiva dell’Hospital for Sick Children di Toronto mentre un trio di donne cerca di risolvere l’ultimo problema.

Ci sono tre bambini che devono essere in terapia intensiva di SickKids ma non lo sono.

Uno è in attesa al pronto soccorso e altri due sono negli ospedali della comunità. Al momento non c’è spazio per loro nell’unità di terapia intensiva, quindi il personale ha bisogno di un piano su come prendersi cura di loro fino all’apertura dei letti.

“In questo particolare momento, non ho la capacità fisica di ammetterli”, afferma Lee-Anne Williams, l’infermiera responsabile dell’unità di terapia intensiva, che è la principale responsabile della gestione del flusso di pazienti in entrata e in uscita dall’unità.

“Questo è il peggio che abbia mai visto”, dice dei suoi 21 anni nell’unità di terapia intensiva dell’ospedale.

Mentre lavorano per aprire posti, SickKids ha inviato squadre mobili di terapia intensiva per stare con i due bambini negli altri ospedali mentre un’altra squadra sta osservando da vicino il bambino al pronto soccorso.

Per ora, tutti sono al sicuro.

“Abbiamo gli occhi, le orecchie e le mani di SickKids sui pazienti, ed è una valutazione davvero buona di cui possiamo fidarci”, afferma Williams. “Speriamo che ci faccia solo guadagnare un po’ di tempo in modo da poter poi trasferire i pazienti fuori dall’unità di terapia intensiva per accogliere i pazienti che entrano”.

ICU riempito principalmente da bambini sotto i 5 anni

L’unità di terapia intensiva di SickKids è al 120% della capacità ed è stata sottoposta a un’enorme pressione per settimane. Gli ospedali pediatrici di tutta la provincia si trovano in situazioni simili poiché hanno assistito a un’enorme ondata di bambini con malattie respiratorie. Una grave crisi di personale, soprattutto in unità altamente specializzate come la terapia intensiva, ha aggravato il problema.

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Ansia e stanchezza all’interno del più grande ospedale pediatrico del Canada

A CBC News viene concesso un accesso raro all’interno dell’Hospital for Sick Children di Toronto mentre il personale cerca di tenere il passo con un picco di bambini gravemente malati con malattie respiratorie.

La Canadian Press ha recentemente trascorso diverse ore all’interno di SickKids per comprendere la crisi ed esaminare i modi in cui l’ospedale di Toronto ha lavorato per assicurarsi di poter continuare a prendersi cura dei giovani pazienti che necessitano di cure specialistiche.

“La cosa importante in questo momento è il personale e la possibilità di fornire cure sicure ai nostri pazienti”, afferma Sandhaya Parekh, direttore clinico senior dell’ICU di SickKids.

L’ospedale dispone di 42 letti di terapia intensiva pediatrica fisica, senza contare la sua unità di terapia intensiva neonatale, ma fatica a fornire personale a più di 36 in un dato giorno. Il numero di pazienti che possono essere assistiti dipende da quanti membri del personale potrebbero chiamare in malattia.

L’unità di terapia intensiva, attualmente occupata principalmente da bambini sotto i cinque anni, è stata sovraccarica nell’ultimo mese. Più della metà dei pazienti respiratori è in ventilazione poiché l’ospedale ha visto un numero enorme di casi di influenza e virus respiratorio sinciziale, o RSV.

Quei pazienti sono quasi tutti bambini altrimenti sani. L’influenza sta colpendo particolarmente duramente. L’ospedale ha visto bambini con l’influenza che hanno avuto problemi cardiaci e altri organi a un tasso molto più alto. In terapia intensiva, il direttore clinico senior dell’unità, il direttore clinico dell’unità cardiaca dell’unità di terapia intensiva e l’infermiere responsabile si incontrano quotidianamente per definire il personale.

Prima guardano all’interno del pool di personale dell’ICU e poi si rivolgono ad altri dipartimenti per chiedere aiuto. In questo giorno, hanno chiamato sei infermiere per lavorare durante la notte. Per fortuna abbastanza intensificato. L’ospedale ha perso molti infermieri durante la pandemia a causa della pensione e di altri lavori infermieristici, soprattutto quelli meno stressanti.

Le partenze hanno colpito duramente la terapia intensiva poiché richiede infermieri con competenze specialistiche.

‘Non finisce mai’

Alla reception dell’unità, il capo della terapia intensiva fa un respiro profondo.

“Non finisce mai”, dice il Dr. Steven Schwartz.

I corridoi del dipartimento serpeggiano dalla reception, che si trova sotto un lucernario blu dipinto con soffici nuvole. I computer su carrelli mobili riempiono i corridoi mentre infermieri e dottori vanno e vengono. Altre infermiere fanno la guardia fuori dalle stanze della solitudine, gli occhi sui segni vitali dei piccoli.

Gli operatori sanitari vengono mostrati nell’unità di terapia intensiva dell’Hospital for Sick Children di Toronto mercoledì 19 novembre. 30, 2022. (Chris Young/Stampa canadese)

La situazione in questo giorno è almeno migliore rispetto alla prima settimana di novembre.

“Eravamo sull’orlo, o forse leggermente oltre, fuori controllo”, dice Schwartz. “Ora siamo tornati ad essere gestibili”.

Il pronto soccorso dell’ospedale ha iniziato a registrare volumi di pazienti superiori al normale a settembre che sono cresciuti fino a ottobre fino a quando i record giornalieri non sono stati battuti: più di 300 bambini si presentavano ogni giorno al pronto soccorso, con altri 200 visti attraverso il pronto soccorso virtuale dell’ospedale.

L’unità di terapia intensiva è stata gradualmente sottoposta a una pressione maggiore, sia da parte dei pazienti SickKids che poiché altri ospedali avevano bisogno di trasferire i bambini per cure specialistiche.

Entro la prima settimana di novembre, l’ICU di SickKids ha dovuto fare qualcosa che non aveva mai fatto prima: ha dovuto dire di no.

“È arrivato molto rapidamente al punto in cui dovevamo dire: ‘Non possiamo prendere questa persona in questo momento'”, afferma Schwartz. Stava diventando molto spaventoso perché poi chiediamo alle persone: “Puoi prenderti cura di questo bambino per un altro giorno?” Forse non sono loro quelli che hanno bisogno del tubo di respirazione in questo momento, ma tutti temono che lo faranno.

“È lì che ha iniziato a sentirsi molto insicuro.”

L’annullamento degli interventi chirurgici “ha letteralmente salvato vite umane”, afferma il medico

L’ansia e il disagio morale salirono alle stelle tra il personale. La terapia intensiva doveva essere salvata. L’alta dirigenza ha rispolverato un piano di aumento che è stato creato, ma mai utilizzato, per COVID-19. Significava un cambiamento epocale nella cura del paziente, lontano dal suo modello da un infermiere a un paziente.

“L’unico modo per poter lavorare all’interno di questo modello è ridistribuire le risorse”, afferma Jackie Hubbert, direttore clinico dell’unità cardiaca dell’ICU. E l’unico modo per farlo è smettere di fare qualcos’altro.

In novembre. L’11 novembre, il CEO Ronald Cohn ha inviato un’e-mail al personale sull’annullamento degli interventi chirurgici e sulla ridistribuzione del personale in terapia intensiva. Tre giorni dopo sarebbe iniziato un nuovo modello basato sul team che cambiava il rapporto infermiere-paziente.

“Ha letteralmente salvato delle vite”, afferma Schwartz.

Merit Hayden-Town ha alzato la mano quando l’ospedale ha chiamato i volontari per aumentare il personale di terapia intensiva secondo il nuovo modello.

“Sapevo che la situazione nella nostra terapia intensiva era disperata e volevo intensificare”, dice.

Ha lavorato a SickKids per 16 anni, 15 dei quali nel reparto pediatrico. Quello è diventato un reparto COVID-19 durante la pandemia. Con così tanta paura per il virus all’inizio, Hayden-Town ha spedito il suo bambino di otto anni da sua nonna per tre mesi.

“È stato traumatico”, dice mentre gioca con la sua collana che recita “Mamma”.

Un anno fa si è trasferita nell’unità di cura post-anestesia, dove aiuta i bambini a riprendersi dagli interventi chirurgici. Ora, nel suo nuovo ruolo in terapia intensiva, collabora con almeno un’infermiera esperta in terapia intensiva mentre si prendono cura di tre o più pazienti. L’ospedale dice che useranno il modello fino a quando l’operazione non si risolverà.

Hayden-Town sta imparando a conoscere il lavoro e si impegna ad aiutare i suoi giovani pazienti, anche se rimane la necessità di più personale.

“Stare con una famiglia quando il loro bambino è malato, nel momento più buio della loro vita, è molto significativo per me”, dice. “Stiamo combattendo la lotta, ma non c’è abbastanza personale”.

Hayden-Town si strofina di nuovo la collana mentre esce per fare un pisolino: il turno di notte inizia tra poche ore.

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